Arteta y Ten Hag se inspiran en Cruyff para su fluidez atrás | Fútbol

Fue en pleno verano cuando Mikel Arteta finalmente decidió apretar el botón en una estrategia que había estado preparando durante casi un año. Durante gran parte de la temporada anterior, se había convencido de que Ben White era un lateral derecho prometedor: rápido, tranquilo con el balón y bendecido con un buen sentido posicional y un alto nivel de inteligencia táctica. El problema era de todos. Ningún miembro del equipo, decidió, era capaz de reemplazar a las blancas en el centro de la defensa.

Durante algún tiempo, Arteta había estado buscando laterales que pudieran jugar a su manera: asumir un papel más limitado cuando el Arsenal tenía el balón, transformándose efectivamente en mediocampistas centrales. En sus tres temporadas en el club había probado y descartado a Ainsley Maitland-Niles y Héctor Bellerín por la derecha, Nuno Tavares y hasta Bukayo Saka por la izquierda.

Finalmente, en White and the New Oleksandr Zinchenko, pudo convertir su visión en realidad. En los entrenamientos de pretemporada, viendo cómo había progresado el central William Saliba durante un año cedido en el Marsella, se dio cuenta de que su problema tenía solución.

Es en las posiciones de lateral donde el ADN futbolístico de Arteta es más visible. El despliegue del lateral subyacente (el término comúnmente utilizado «lateral invertido» no es del todo exacto, ya que los jugadores siempre juegan del lado de su pie más fuerte) ha sido la piedra angular de muchos equipos dirigidos por Pep Guardiola, Arteta. ex compañero de equipo en el Barcelona y mentor en el Manchester City. Pero su verdadera historia de origen se remonta aún más atrás, al hombre que enamoró a Arteta del fútbol. Lo más intrigante de todo es que también es una influencia formativa para el entrenador que Arteta enfrentará el domingo en el Emirates Stadium.

Erik ten Hag conoció a Johan Cruyff una vez. Tenía 13 años. Era 1984 y Ten Hag aparecía en un programa de televisión holandés llamado Cruijff & co, en el que los Cruyff formaban un grupo de jóvenes futbolistas y luego discutían el juego con ellos. Incluso a esta tierna edad, Ten Hag era curiosa y asertiva, y hacía más preguntas que nadie. Cuando se unió al Ajax tres décadas después, Cruyff ya no estaba. Sigue siendo uno de los pesares perdurables de Ten Hag que su primer encuentro también será el último.

Ben White aborda a Ryan Sessegnon durante el North London Derby.Ben White aborda a Ryan Sessegnon durante el North London Derby. Foto: Stuart MacFarlane/Arsenal FC/Getty Images

Porque Cruyff tendría un efecto profundo en Ten Hag. Su primer trabajo como entrenador en el extranjero fue en el segundo equipo del Bayern de Múnich, a las órdenes de otro discípulo de Cruyff, Guardiola. Como técnico del Ajax, colgó dos fotografías de Cruyff en su despacho: una como jugador y otra como entrenador. “Aplico los ideales de Cruyff en mi trabajo actual”, dijo en una entrevista en la televisión holandesa el año pasado. «Cruyff camina todos los días por aquí, puedes oler su ADN aquí».

Una vez más, es quizás en la defensa donde la influencia es más evidente. Como entrenador, Cruyff fue pionero en el uso de laterales en roles centrales, centrales con capacidad técnica para avanzar al centro del campo o polivalencia para defender áreas amplias. En Ajax, Ten Hag nutrió un núcleo igualmente cómodo de jugadores entre lateral, medio central y mediocampista defensivo, cuyo papel era esencialmente un híbrido de los tres: Daley Blind, Nicolás Tagliafico, Tyrell Malacia, Lisandro Martínez. Durante un tiempo, incluso probó a Frenkie de Jong en el centro del campo. La flexibilidad es el principio clave aquí: las posiciones fijas importan menos que la capacidad de inclinarse o moverse dependiendo de dónde crea que podrían abrirse los espacios.

La evidencia preliminar sugiere que Ten Hag ya está experimentando en una dirección similar en United. Al principio de su mandato, utilizó a Malacia y Diogo Dalot en roles de lateral en capas. Más recientemente, se ha sentido atraído por la idea de utilizar a Luke Shaw como medio centro, como en la victoria por 2-1 sobre el Manchester City el sábado pasado. A primera vista, Shaw vs. Erling Haaland fue un desajuste absurdo; en la práctica, la inteligencia táctica de Shaw, combinada con su habilidad para dar asistencias bajo presión, fue una de las razones del éxito del United esa tarde.

«Me sorprendió bastante jugar allí», dijo Shaw, pero es solo una extensión de una evolución más grande en su juego esta temporada. Tradicionalmente, un lateral basado en la línea de banda que trabajaba para llegar a la línea de banda y enviar centros, el rol de Shaw ha cambiado a un enfoque más defensivo, pero también con una mayor responsabilidad para lanzar ataques a través del mediocampista. En las últimas dos temporadas, hizo 298 centros y completó 43 regates. Esta temporada, ha hecho 35 centros y completado solo un regate.

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Asimismo, la redistribución del blanco por parte de Arteta lleva todas las señas de identidad de la influencia de Cruyff. A medida que el Arsenal avanza en el campo, White, que en ocasiones ha jugado como centrocampista defensivo con Marcelo Bielsa en Leeds, se está moviendo cada vez más hacia adentro, desconfiando de los contraataques, pero también brindando una opción de pase corto a Saka. Y así, mientras White es un medio central que se hace pasar por un lateral, y Shaw lo contrario, terminan operando en áreas muy similares del campo.

Luke Shaw pone un pie en el Adam Smith de BournemouthLuke Shaw pone un pie en el suelo contra Adam Smith de Bournemouth. Fotografía: Carl Recine/Reuters

La verdadera lección aquí, sin embargo, no tiene nada que ver con tácticas o influencias. Se necesita coraje para que un nuevo entrenador comience a experimentar con nuevos jugadores en nuevas posiciones, especialmente contra alternativas establecidas (Harry Maguire para United; Bellerín para Arsenal). A menudo, la mayor batalla es con el propio jugador. Tanto White como Shaw son bastante introspectivos, jugadores que en ocasiones han tenido problemas con la confianza. «Todos pensamos que tenía las cualidades para desempeñar este papel», dijo Arteta sobre White. «El paso más importante para él fue creer que podía hacerlo».

Entonces, en muchos sentidos, el truco que Ten Hag y Arteta lograron lograr no es solo diseñar una estrategia, sino convencer a sus jugadores para que la acepten. Las historias de White y Shaw, y Guardiola y Cruyff antes que ellos, nos recuerdan que crear un equipo exitoso no se trata solo de ideología o mover peones en una pizarra. Básicamente, es una cuestión de confianza.

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