Britishvolt: cómo se vino abajo el brillante futuro de las baterías en Gran Bretaña | Industria automovilística

Cuando Britishvolt, una startup que esperaba transformar la producción de automóviles del Reino Unido en la fabricación de baterías para vehículos eléctricos, alquiló una mansión de siete habitaciones con una piscina y un baño estilo jacuzzi para los trabajadores por valor de 2,8 millones de libras esterlinas, algunos empleados se sintieron incómodos con la impresión de que daba lujo. gasto.

Fundada en 2019, Britishvolt comenzó con grandes ambiciones, aclamadas por el entonces primer ministro Boris Johnson, de convertirse en la primera fábrica de baterías de propiedad nacional en una industria automotriz que emplea a decenas de miles de trabajadores británicos, pero donde los principales fabricantes son todos empresas extranjeras. . . La planta planificada habría podido suministrar 30 gigavatios hora (GWh) de baterías al año, suficiente para cientos de miles de automóviles.

Esta ambición dio paso el año pasado a una carrera desesperada por la inversión. Los esfuerzos de recaudación de fondos terminaron el martes, cuando la empresa entró en administración con la pérdida de más de 200 puestos de trabajo. El sitio planificado para su fábrica, en Blyth en Northumberland, ya está a la venta.

Una presentación que Britishvolt dio a los inversores en junio expuso la escala de la oportunidad que vio. En 2028, creía que la demanda europea de baterías superaría la oferta en 554 GWh, suficiente para una Gran Bretaña de 15 voltios o para millones de coches eléctricos. Con esa gran oportunidad vino una enorme valoración: alcanzó el codiciado estatus de ‘unicornio’ por valor de más de 1.000 millones de dólares (809.000 millones de libras esterlinas). Los patrocinadores incluyeron a Ashtead, Glencore y Tritax del FTSE 100, propiedad de abrdn.

Al final, Britishvolt solo valía una pequeña fracción. DeaLab, un pretendiente vinculado a Indonesia, consideró un rescate, pero las conversaciones no dieron como resultado un acuerdo. Su oferta habría valorado a toda la empresa en solo 32 millones de libras esterlinas, según una carta enviada por el presidente ejecutivo Peter Rolton a los accionistas. Esto fue equivalente a los £32 millones gastados por Britishvolt en la compra en mayo de 2022 de un fabricante alemán de celdas de batería.

Muchos de los que respaldaron a Britishvolt optaron por mantenerse al margen, pero los documentos investigados por la firma de datos AlphaSense/Sentieo muestran que Ashtead invirtió 39 millones de dólares, mientras que el fondo de inversión británico Law Debenture Corporation tenía 5 millones de libras esterlinas. Carbon Transition en Noruega invirtió $ 1,7 millones en agosto de 2021 y la valoración se duplicó con creces para 2022. Recientemente, el 27 de junio de 2022, la empresa de baterías de Indonesia VKTR se unió a los patrocinadores.

El presidente ejecutivo de Britishvolt, Peter Rolton, en el sitio de la fábrica de baterías planificada en Blyth.  Ahora está a la venta.El presidente ejecutivo de Britishvolt, Peter Rolton, en el sitio de la fábrica de baterías planificada en Blyth. Ahora está a la venta. Foto: Nick Carey/Reuters

Sin embargo, menos de un mes después de esta inversión, Britishvolt estaba en problemas. Los documentos revelados por The Guardian mostraron que, a fines de julio, Britishvolt puso la construcción de su gigafábrica en «resucitación» hasta que pudiera encontrar más fondos. Esto se hizo más difícil por la agitación en los mercados financieros causada por la invasión rusa de Ucrania y el aumento de las tasas de interés.

El estado de ánimo se deterioró constantemente durante el año, según ex informantes. Después de una ola de contrataciones a finales de 2021 y principios de 2022, se controló el gasto y una empresa que pretendía emplear a 3000 personas en dos años dejó de contratar.

A fines de octubre, la empresa estaba en serios problemas, en medio de evidencias de una gestión caótica. Cuando The Guardian se acercó a Britishvolt antes de un informe de que estaba considerando una administración, un abogado de medios externo contratado por la empresa cuestionó enérgicamente la exactitud de las fuentes de The Guardian y se refirió al riesgo de difamación. En cuestión de horas, quedó claro que Britishvolt estaba considerando la administración, un destino del que solo escapó después de una inyección de efectivo de último minuto de la compañía minera Glencore.

El dinero mantuvo a Britishvolt funcionando durante 10 semanas, pero ninguna de las tres ofertas que recibió aseguró los cientos de millones de libras que aún necesitaba.

Los problemas financieros enfurecieron a los expertos que dijeron que vieron evidencia temprana de un enfoque extravagante. Además de la mansión, la empresa había contratado a un instructor de fitness para que tomara clases de yoga por videollamada, mientras los ejecutivos viajaban en un jet privado propiedad de los accionistas. (La compañía dijo que el dinero de la compañía nunca se gastó en el avión). Muchos empleados recibieron monitores de computadora curvos 4K de alta gama a un costo considerable, dijo un ex empleado, que se negó a ser identificado.

«El dinero se gastó de manera imprudente, realmente mal», dijeron. «Había mucha mala gestión en esta organización».

Britishvolt estaba gastando mucho en consultores mientras consideraba cómo lanzar productos para barcos, aviones y drones, todas oportunidades prometedoras, pero que probablemente dependan de diferentes tipos de baterías. Entre los principales consultores se encontraba EY, que ganó millones de libras en honorarios mientras Britishvolt aún operaba, dijeron dos personas. Desde entonces, a la empresa se le ha encomendado la tarea de hacerse cargo de la administración, aunque se le debe como acreedor no garantizado.

Newfield House cerca de Blyth para BritishvoltUn baño estilo jacuzzi en un baño en la mansión de £ 2.8 millones cerca de Blyth que ha sido alquilada por Britishvolt. Fotografía: Rightmove

Un portavoz de EY se negó a detallar el monto adeudado y dijo: «EY era un acreedor no garantizado de la compañía en el momento del nombramiento de los directores, pero no votará sobre las resoluciones de los acreedores que puedan ser necesarias como parte de la proceso de administración Los acreedores de Britishvolt y los montos adeudados se divulgarán a su debido tiempo como parte del informe de los administradores.

Britishvolt también pagó 3,2 millones de libras esterlinas a Rolton Group, una consultoría de ingeniería de la que Peter Rolton es director, durante el año hasta septiembre de 2021. Cuando se le preguntó en septiembre sobre los gastos y cómo había gestionado Britishvolt el posible conflicto de intereses, la empresa dijo: «La El directorio respalda el último plan de negocios de la compañía, que ha sido reenfocado y refinado a la luz de la situación económica global negativa y continúa teniendo plena confianza en el equipo de administración y en los sólidos procesos de gobierno de la compañía».

Rolton negó, a través del mismo abogado de Britishvolt, que hubiera habido mala gestión. Dijo que «se adquirieron monitores de alta especificación según lo requerido para tareas/roles específicos», y que los honorarios de todos los consultores «eran totalmente acordes con la escala y la complejidad del proyecto y con los estándares de referencia aceptados por la industria».

El Grupo Rolton dijo que los 3,2 millones de libras eran «para servicios de diseño prestados en un proyecto muy complejo e innovador».

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EY se negó a comentar sobre el estilo de gestión de la empresa en nombre de Britishvolt.

El colapso también afectará a las empresas que esperaban un nuevo cliente importante. Las firmas surcoreanas Hana Technology y Creative & Innovative Systems han anunciado contratos con Britishvolt por valor de 74 millones de libras esterlinas cada uno, mientras que la alemana Manz se perderá un «pedido importante».

Aston Martin Lagonda automóviles estacionados fuera de la fábrica de St AthanEl colapso plantea interrogantes para Aston Martin Lagonda, que firmó un memorando de entendimiento para trabajar con Britishvolt. Fotografía: Rebecca Naden/Reuters

El colapso también genera dudas para Aston Martin Lagonda, el fabricante británico de autos deportivos que, junto con su rival chino Lotus, firmó un memorando de entendimiento no vinculante para trabajar con Britishvolt. En un prospecto del año pasado, Aston Martin sugirió que «la falla de Britishvolt podría afectar la capacidad del grupo para mantener su calendario de electrificación».

Esta semana, Aston Martin dijo que el colapso «no tendrá impacto [on] calendarios de electrificación, con el lanzamiento del primer Aston Martin eléctrico a batería previsto para 2025”.

La administración dejó el Reino Unido con solo una gigafábrica planificada a gran escala: la fábrica china de Envision en Sunderland. También deja grandes interrogantes sobre el futuro de la industria automovilística del Reino Unido.

Andy Palmer, el ex jefe de Aston Martin que ahora es presidente de InoBat, una compañía de baterías eslovaca, dijo que el colapso de Britishvolt fue un «desastre absoluto» y «ciertamente no es bueno para el Reino Unido».

Palmer fue sincero sobre la necesidad de un mejor apoyo del gobierno, e InoBat había decidido entre los sitios de Teesside y España para sus propias fábricas.

Todavía hay esperanza para el sitio de Blyth. InoBat podría ser un candidato para cambiar su interés allí, mientras que EY ha confirmado que está «en contacto con varias partes interesadas» para la venta de los activos de Britishvolt: el sitio y su propiedad intelectual. Tata, el propietario indio de Jaguar Land Rover, el mayor fabricante de automóviles del Reino Unido, se encuentra entre las empresas interesadas, informó el Financial Times.

Glen Sanderson, el líder tory del consejo del condado de Northumberland, dijo que estaba «bastante seguro» de que se podría encontrar un comprador.

“Creo que todavía hay esperanza para el sitio”, dijo David Bailey, profesor de estrategia industrial en la Universidad de Birmingham. Dijo que había «un trato por hacer» entre el gobierno y Tata, que se negó a comentar, posiblemente a cambio del apoyo del gobierno para mejorar la planta siderúrgica de Tata en el sur de Gales. Aún así, el colapso debería ser una llamada de atención para que el gobierno del Reino Unido iguale el apoyo ofrecido en Europa, dijo.

“Estamos muy por detrás de la UE”, dijo. “Esto requiere una política industrial mucho más activa. Por el momento, no tenemos ninguno. »

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