Cómo un proyecto de ley histórico y una pequeña parcela de tierra podrían salvar a los Panthers de Florida | Conservación

Más allá de los caminos de tierra y los pantanos de los Everglades de Florida se encuentra una franja de tierra estrecha y corriente que ha adquirido una importancia enorme en la batalla para salvar a las panteras en peligro crítico de extinción del estado. Con solo 11 millas (18 km) de largo y una milla de ancho, Chaparral Slough ocupa un rincón olvidado del suroeste de Florida, donde el ganado deambula, los vaqueros todavía deambulan por la pradera y las aves rapaces vuelan por encima.

Esta extensión de rancho y vida silvestre se adquirió recientemente como parte del programa de conservación Florida Forever del estado, que compra o paga a los propietarios de tierras para preservar extensiones de tierra ricas en recursos naturales o hábitats críticos para la supervivencia de especies de vida silvestre en peligro de extinción. Es una parte pequeña pero crucial del Florida Wildlife Corridor, una red de 17,7 millones de acres de paisajes interconectados que permite que muchos de los 131 animales en peligro de extinción del estado, incluidas las panteras y los osos, se muevan libremente.

Lindsay Stevens, directora de protección de la tierra en Florida en Nature Conservancy, una organización sin fines de lucro involucrada en el proyecto, dice: «Es importante que las panteras y otros animales salvajes tengan un corredor protegido para que puedan moverse y tener diversidad genética para asegurar el largo supervivencia a largo plazo y la salud de su especie, y Chaparral Slough es una pieza muy importante del rompecabezas.

Vista aérea de Chaparral Slough, el corredor de 11 millas fundamental para la protección de las panteras de Florida.Una vista aérea de Chaparral Slough, el corredor de 11 millas fundamental para la protección de las panteras de Florida. Foto: Carlton Ward Jr./Cortesía de Path of the Panther

Al vincular dos áreas mucho más grandes de tierra virgen al norte y al sur, la historia de Chaparral Slough también simboliza una verdad más grande e innegable: la conservación a gran escala requiere tiempo y dinero. Los contribuyentes pagaron $ 10,6 millones (£ 8,8 millones) por la tierra, y el propietario, una empresa ganadera, ganadera y maderera llamada Lykes Brothers, trabajó junto con Nature Conservancy para mantener las protecciones garantizadas contra su venta o desarrollo.

Sin embargo, las negociaciones duraron ocho años, y debido a la forma inestable en que se financia Florida Forever, utilizando cantidades variables de dólares asignados cada año según el capricho de la legislatura estatal, el acuerdo permaneció incierto hasta el momento de su firma.

Menos de 250 panteras de Florida todavía están en libertad. En lo que va de año han muerto 25 personas, la gran mayoría en colisiones con vehículos. Y a medida que los mecanismos de gobierno giran lentamente, su supervivencia se vuelve cada vez más peligrosa.

Como muchas cosas en la conservación, se necesita tiempo, paciencia y tenacidad para llevar a cabo estos proyectosLindsay Stevens

Es una de las razones por las que los grupos de vida silvestre en Florida están dando la bienvenida a un proyecto de ley de conservación que podría cambiar las reglas del juego: la Ley de Recuperación de la Vida Silvestre de Estados Unidos. Actualmente pendiente en el Congreso con apoyo bipartidista, el proyecto de ley podría convertirse en ley antes de fin de año.

Los defensores la han llamado la legislación sobre vida silvestre más importante desde la Ley de Especies en Peligro de Extinción (ESA) de 1973. Si se aprueba, asignará $1.3 mil millones al año para ayudar a implementar los planes de acción estatales oficiales sobre la vida silvestre (Swaps). Un informe reciente señaló que la ESA se ha visto obstaculizada por recursos insuficientes, aunque más de 1300 especies de plantas y animales en los Estados Unidos están en peligro o amenazadas.

Los funcionarios de vida silvestre de Florida aún no saben qué parte es probable que reciba el estado, pero algunos proyectos de adquisición de tierras sin fondos, similares a Chaparral Slough, están incluidos en el intercambio y, por lo tanto, son elegibles para el dinero.

Stevens dice que no puede suceder lo suficientemente pronto: «Fue en 2014 que propusimos por primera vez el proyecto Chaparral Slough al estado usando fondos de Florida Forever y, como muchas cosas en la conservación, solo se necesita tiempo, paciencia y tenacidad para tener estos proyectos caen juntos.

«The Nature Conservancy ha estado trabajando allí durante varias décadas, para ayudar a construir un corredor contiguo de panteras para que puedan moverse desde el sur de Florida, donde viven en tierras protegidas que el gobierno estatal y federal y d ‘otros socios han establecido, y dispersar. en el centro de Florida.

Oso negro de Florida que mira a escondidas de detrás de un árbolEl oso negro de Florida es otra especie que se beneficia de un corredor de vida silvestre protegido. Fotografía: Steve Paddon/Alamy

La esperanza es que los fondos adicionales del gobierno federal puedan acelerar partes del programa Florida Forever, que hasta ahora ha adquirido 352 000 hectáreas (870 000 acres) desde su creación en 2001.

También puede ayudar a suavizar el enfoque fragmentario, que nace de la necesidad. La mayor parte de la tierra de las panteras es de propiedad privada, en gran parte agrícola, y no todos los propietarios quieren vender.

«Si el rompecabezas a tu izquierda no funciona, en términos de propiedad, y el propietario no está interesado en trabajar contigo, entonces te desvías y vas a la derecha, y con suficiente tenacidad y paciencia, las piezas comienzan a caer». en su lugar”, dice Stevens.

Lykes Brothers es un socio entusiasta. Es una de las compañías de tierras más grandes y antiguas de Florida, con una cartera diversa que incluye: ganadería y otros negocios agrícolas; silvicultura; caza; y la gestión de los recursos hídricos en 151.000 hectáreas de estancias. También es uno de los mayores productores de cítricos del estado.

“Operamos con respeto por los valores familiares y comunitarios y respeto por la tierra, y ahora estamos en nuestra quinta generación, lo cual es bastante fenomenal”, dice Cari Roth, vicepresidenta de asuntos gubernamentales y regulatorios de Lykes. “Con Chaparral Slough, creo que las personas involucradas con Florida Forever siempre lo han visto como un lugar que merece una acción de conservación permanente. Realmente se trataba más de la disponibilidad de fondos y de la legislatura, el gobernador y el gabinete que deben aprobar todas las compras de Florida Forever.

Roth dice que ha visto más entusiasmo por parte del estado en los últimos años y más dólares gastados, pero en general el programa sigue siendo impredecible, lo que afecta a los pequeños propietarios que están listos para vender.

“Una persona de Tallahassee vendría y diría: ‘Oye, nos gustaría comprar tu tierra, pero en el futuro porque realmente no tengo el dinero en este momento’. Y, ya sabes, eso ignora las presiones económicas sobre los terratenientes en las zonas rurales de Florida”, dice ella.

Ganado conducido en Chaparral SloughLa aprobación de Chaparral Slough como servidumbre de conservación brinda una alternativa al desarrollo y permite que continúe la ganadería. Foto: Carlton Ward Jr./Cortesía de Path of the Panther

“Lykes es un gran terrateniente y es posible que no tengamos el mismo tipo de presiones, pero la agricultura, y la agricultura de cualquier tipo, es difícil. Los márgenes no son grandes. Si el deseo está ahí pero no hay dinero, entonces el interés de alguna manera disminuye.

El financiamiento ha sido un dilema común en casi todas las negociaciones de Florida Forever. El programa comenzó con fanfarria y una asignación anual de $ 300 millones, en gran parte de los derechos de timbre, pero los vientos en contra económicos se convirtieron en una recesión y la caída de los valores inmobiliarios, y los políticos decidieron que el dinero de los contribuyentes se necesitaba en otra parte.

«Cuando la economía de Florida se recuperó de esta recesión económica, la financiación de este programa no funcionó», dice Meredith Budd, directora de política regional de Florida Wildlife Federation. Su grupo es una de las voces más fuertes en el estado para las panteras y otras especies en peligro de extinción, incluido el oso negro de Florida, el búho llanero, el águila americana, la serpiente índigo del este, la tortuga de tierra, varias garzas y otras aves zancudas y aves rapaces.

“La financiación ha sido catastrófica. Históricamente, eso es $300 millones al año bajo las administraciones republicana y demócrata. En 2019 recibimos unos $30 millones y en 2020 unos $90 millones. Todo nuestro presupuesto estatal supera los $92 mil millones. Así que parece que la legislatura se olvidó de Florida Forever”, dijo.

Una pantera de Florida acecha en la maleza: este año, 25 personas han muerto en colisiones con vehículos.Una pantera de Florida acecha en la maleza: este año, 25 personas han muerto en colisiones con vehículos. Fotografía: Tim Donovan/Florida Fish and Wildlife

Es una acusación que el recientemente reelegido gobernador republicano de Florida, Ron DeSantis, niega. “Adquirir tierras para la conservación y la recreación es una prioridad principal para mi administración”, dijo DeSantis en agosto, cuando anunció la adquisición de 8,000 hectáreas en siete propiedades por $56 millones, la más grande en el estado en varios años.

Stevens tiene esperanzas sobre el futuro si se aprueba la Ley de Recuperación de la Vida Silvestre de Estados Unidos. “Tenemos una lista basada en la ciencia de las prioridades de protección de la tierra que se ha desarrollado a través de la [Florida Forever] programa, por lo que el vehículo está allí.

“Los proyectos están ahí, ya están priorizados. La financiación solo nos ayudará, ya sabes, a hacer heno mientras brilla el sol.

Encuentre más cobertura de Age of Extinction aquí y siga a los periodistas de biodiversidad Phoebe Weston y Patrick Greenfield en Twitter para conocer las últimas noticias y reportajes.

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