‘Una verdadera patada en los dientes’: Newport reacciona a la decisión de semiconductores | Sector tecnológico

La sala limpia en Newport, Gales del Sur, es del tamaño de un campo de fútbol, ​​pero en la industria se la conoce como salón de baile. Trabajadores con trajes completos mueven obleas de silicio de un extremo a otro en una serie de minuciosos pasos. Las obleas de silicio de 20 cm se limpian rigurosamente en baños químicos antes de usar la luz para dibujar patrones precisos que luego se graban. Todo tiene lugar en una penumbra naranja para evitar que los productos químicos sensibles a la luz reaccionen.

Después de que los robots y las personas prueben los defectos, el propietario Nexperia envía miles de obleas cada semana a sus otras fábricas en Asia para cortarlas en cientos o incluso miles de piezas. Estos, a su vez, se enviarán a todo el mundo para su uso en placas de circuitos que controlan el flujo de energía a dispositivos que van desde aspiradoras hasta automóviles Jaguar Land Rover.

«Un chip viaja por el mundo dos veces antes de ser utilizado, no solo para Nexperia sino para cualquier empresa», dijo Toni Versluijs, gerente de país de la compañía holandesa en el Reino Unido, en una entrevista de fábrica.

Dentro de la sala blanca de la fábrica de Nexperia en NewportInterior de la sala blanca de la fábrica de Nexperia en Newport. Fotografía: Adrian Sherratt/The Guardian

Los gobiernos quieren ser parte de la industria de los semiconductores. El año pasado se utilizaron más de un billón de chips en todo el mundo para controlar todo tipo de dispositivos electrónicos. Sin embargo, los vínculos internacionales de la fábrica de Newport la han puesto en la mira del gobierno británico. Nexperia es propiedad de Wingtech de China, que según los críticos puede estar influenciada por Beijing. Los ministros ahora han ordenado a Nexperia que abandone el sitio de Newport, 16 meses después de tomarlo en julio del año pasado.

La empresa está indignada, después de haber aprobado los exámenes del departamento de comercio y del asesor de seguridad nacional de Boris Johnson. Ha prometido hacer lo que sea necesario para anular una medida que, según él, pondrá en peligro 550 puestos de trabajo y un plan de inversión de 80 millones de libras esterlinas.

Tony Versluijs.Tony Versluijs. Fotografía: Adrian Sherratt/The Guardian

Sus ejecutivos fueron más allá y le dijeron a The Guardian que estaban considerando un programa de inversión para duplicar o incluso triplicar la producción, con la posibilidad de construir dos nuevas fábricas (llamadas fabs) en respuesta a la escasez mundial de semiconductores.

Paul James, director gerente de la planta de Newport, dijo que los planes, aún en una etapa inicial de «concepto» antes de la decisión, representarían cientos de millones de libras de inversión adicional y podrían triplicar la cantidad de empleados en el sitio a 1,500. Era el siguiente paso lógico”, dice, sugiriendo que la decisión del gobierno es “política y no basada en hechos”.

Promocionar la expansión potencial es una última tirada de dados para que Nexperia persuada al gobierno de que cambie de opinión, y algunos en la industria se muestran escépticos de expandir un negocio ahora que el auge reciente está a punto de desmoronarse. La empresa tiene tres semanas para solicitar una revisión judicial de la decisión o transferir el sitio.

A los trabajadores de la fábrica no se les permite discutir la situación, pero la asociación de personal escribió al secretario comercial Grant Shapps esta semana oponiéndose a la intervención, y se reunió con su sombra laborista, Jonathan Reynolds, en el parlamento el miércoles. Shapps le dijo al parlamento que estaba al tanto de información que no podía compartir.

Ejemplos de interruptores Nexperia y una oblea de silicio en la planta de Newport.Ejemplos de interruptores Nexperia y una oblea de silicio en la planta de Newport. Fotografía: Adrian Sherratt/The Guardian

Mary Curtis, gerente de programa que ha trabajado en la planta durante 35 años y forma parte de la asociación, dice que los trabajadores están unánimemente consternados. » Es tan injusto. Pasamos por un momento muy difícil, pero todo parecía mucho más color de rosa”, dice. «Es como una verdadera patada en los dientes».

Los críticos de China dieron la bienvenida a la intervención del gobierno, temiendo una vulnerabilidad estratégica frente a Beijing. En EE. UU., Joe Biden impulsó planes para invertir 52.000 millones de dólares (44.000 millones de libras) en su industria de chips, y la UE anunció que invertiría 43.000 millones de euros (38.000 millones de libras esterlinas) para abordar preocupaciones similares.

Edward Stringer, un alguacil retirado que ahora es miembro del grupo de expertos Policy Exchange vinculado a los Tory, dice que «bien puede ser la decisión correcta», aunque cree que el gobierno necesita un «conjunto de estrategias mejor articuladas». para dichas capacidades soberanas, y en particular para los semiconductores”. Agrega: «Permitir que China controle cualquier eslabón vital en estas cadenas no tendría sentido».

La fábrica del fabricante de semiconductores de silicio Nexperia en Newport.La fábrica del fabricante de semiconductores de silicio Nexperia en Newport. Fotografía: Adrian Sherratt/The Guardian

Las razones públicas de los ministros para la intervención se centran en el potencial de Gales del Sur para expandirse a la fabricación de chips más complejos conocidos como semiconductores compuestos. En un comunicado que no menciona explícitamente a China, el gobierno explicó que si Nexperia se involucra en la fabricación de dichos artículos, o es parte de un grupo de empresas locales que trabajan en la tecnología, su propiedad actual podría constituir una amenaza para la seguridad nacional.

Los semiconductores compuestos, hechos de dos elementos como el galio y el arsénico, son más eficientes desde el punto de vista energético que los dispositivos tradicionales de silicio, y la demanda de ellos está creciendo más rápidamente que la de las variedades tradicionales.

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El gobierno parece respaldar un argumento del ex propietario de Newport Wafer Fab, Drew Nelson, un ex investigador convertido en empresario, de que la fábrica debería ocupar un lugar central en los intentos del Reino Unido de hacer crecer su industria de semiconductores. Nelson compró la fábrica en 2017 en una compra por parte de la gerencia respaldada por el gobierno de Gales, pero perdió el control ante Nexperia luego de dificultades financieras.

Su plan había sido desarrollar la parte más llamativa de la fábrica, una masa de tuberías azules y amarillas construidas en la década de 1980 con el característico estilo invertido del difunto arquitecto Richard Rogers, para producir obleas para otras empresas en un acceso abierto. base, en lugar de solo abastecer a las fábricas de Nexperia. Nelson rechazó las solicitudes de entrevista.

Una vista general de la fábrica de Nexperia en NewportUna vista general de la fábrica de Nexperia en Newport. Fotografía: Matthew Horwood/Getty Images

Ron Black, presidente ejecutivo de Codasip, que fabrica herramientas para diseñar microprocesadores, también ha expresado interés en hacerse cargo de la fábrica si se cancela la fusión. Dice que el gobierno tomó la decisión correcta y que un consorcio que formó todavía está interesado, aunque no está seguro del proceso de venta de Nexperia. Black tuvo conversaciones con Nelson.

Versluijs es mordaz con las afirmaciones del gobierno sobre las preocupaciones de seguridad nacional sobre los semiconductores compuestos, calificándolos de «extremadamente extravagantes» y «extraños». «Me recuerda un poco a Thought Police o Minority Report… si se juzga a las personas por lo que podría pasar, lo que podría pasar».

Los antiguos propietarios de la fábrica acusaron a Nexperia de engañar a los parlamentarios, diciendo que la fábrica en realidad tenía la capacidad de fabricar semiconductores compuestos antes de que Nexperia se hiciera cargo. Versluijs lo niega rotundamente y su compañía afirma que nunca ha habido «procesamiento parcial de unas pocas obleas en un proyecto en el que se brindó soporte de ingeniería básica pero nunca capacidades de semiconductores de código abierto».

Interior del área de fabricación de la planta de Newport.Interior del área de fabricación de la planta de Newport. Fotografía: Adrian Sherratt/The Guardian

«Creemos que dañaría al clúster más de lo que lo beneficiaría aquí» para revertir la toma de control, dice. «Creemos que somos un activo, no un pasivo».

La gente de Newport parece ignorar la disputa sobre la seguridad nacional y la industria británica de semiconductores. Pero los trabajos bien remunerados son muy valorados en una ciudad que contiene algunas de las áreas más desfavorecidas de Gales. Las antiguas fuentes de riqueza han pasado y la ciudad se está preparando para los efectos de la recesión británica que se avecina.

“Todo el mundo está luchando en este momento”, dijo Beccy Paget, copropietaria de Busy Bees Patchwork, un taller de costura cerca de la fábrica. «Si este negocio desaparece, es posible que las personas que trabajan allí no compren con nosotros».

Ruth Jones, diputada laborista de Newport West, está «desconcertada» por la decisión del gobierno, citando críticos anteriores que no revelaron preocupaciones sobre la adquisición de Nexperia.

«Nada ha cambiado desde entonces, así que ¿por qué lo llaman ahora?» ella dijo. Los trabajadores de la empresa “son locales… Perder esos empleos sería devastador”.

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