Obituario de Wilko Johnson | wilko johnson

El cineasta Julien Temple describió al músico Wilko Johnson, quien murió a los 75 años, como «uno de los grandes excéntricos de Inglaterra, un gran tesoro nacional esperando ser descubierto». C’est en partie grâce au documentaire de 2009 de Temple, Oil City Confidential, qui retrace l’histoire du groupe de Canvey Island, Dr Feelgood et le rôle de Johnson, qu’il a connu un regain d’éloges vers la fin de su vida.

No es que los fanáticos de Dr. Feelgood durante el apogeo de la banda a mediados de la década de 1970 deban recordar los logros de Johnson. Nunca fue un virtuoso de la guitarra en la línea de Jeff Beck o Eric Clapton, pero fue uno de los músicos británicos más distintivos en la historia del rock ‘n’ roll, habiendo perfeccionado un estilo de relajación que combinaba acordes de percusión con riffs de gran nitidez. A esto, Johnson añadió una intimidante presencia en el escenario. Siempre vestido con un traje negro, con los ojos fijos en el público como focos, deambulaba por el escenario con implacable implacabilidad robótica.

Desarrolló una relación cercana en el escenario con el cantante de Feelgoods, Lee Brilleaux, que fue útilmente señalada por su traje blanco contrastante, o una vez blanco, al menos. Johnson dijo que «sentía que gran parte del poder que tenía en todo lo que hacía irradiaba de él». Fue su asociación lo que llevó a la banda al gran éxito en Gran Bretaña justo antes de la llegada del punk.

Dr Feelgood se lanzó a raíz de la moda «pub rock», una mezcla básica de rock sudoroso y rhythm & blues caracterizada por artistas como Ducks Deluxe y la banda de Ian Dury, Kilburn and the High Roads. Era un antídoto refrescante para el rock progresivo somnoliento del día. Dr Feelgood lanzó su álbum debut, Down By the Jetty, en 1975, con nueve de las canciones de Johnson, incluidos los sencillos Roxette y She Does It Right, ninguno de los cuales entró en las listas de éxitos. Lo siguieron más tarde ese año con Malpractice, que incluía varios temas no originales de blues y R&B junto con otro lote de pistas de Johnson. Uno de los Johnsons fue su tercer sencillo, Back in the Night, un eterno favorito en los shows en vivo. El álbum le dio a Dr. Feelgood su puesto No. 1 en las listas de éxitos (# 17) y demostró ser influyente en músicos de Nueva York como Richard Hell, The Ramones y Blondie.

Wilko Johnson en 2012 en Canvey Island en el estuario del Támesis en Essex, donde creció.Wilko Johnson en 2012 en Canvey Island en el estuario del Támesis en Essex, donde creció. Fotografía: Martin Argles/The Guardian

Dado que el escenario era el hogar natural de los Feelgoods que tocan duro, tenía sentido que el próximo álbum fuera una grabación en vivo. Stupidity (1976) fue una mezcla de sus propias canciones y versiones, incluido Riot in Cell Block No 9 de Leiber & Stoller , que se convirtió en el vehículo para el truco de Johnson de ametrallar al público con su guitarra. Johnson insistió en que la grabación debería sonar cruda y en vivo y no debería retrasarse en la postproducción, una postura que valió la pena cuando se disparó al número 1. Para su propio asombro, Dr Feelgood se había convertido en una de las bandas más grandes de Gran Bretaña. .

Sin embargo, el álbum Sneakin’ Suspicion (1977) resultó ser el canto del cisne de Johnson con la banda, luego de enconadas discusiones durante su grabación. En particular, Brilleaux discrepó con la canción Paradise de Johnson, en la que el compositor, que se casó con Irene Knight cuando ambos eran adolescentes, admitió que «Amo a dos chicas, no me avergüenzo». El comportamiento errático y malhumorado de Johnson durante la gira ya había causado fricciones, y dejó Dr. Feelgood en abril de 1977. Sneakin’ Suspicion alcanzó el número 10 en la lista de álbumes, y en 1979 el grupo disfrutó de un top 10 sencillo con Milk and Alcohol, pero el ascenso meteórico del punk los había dejado obsoletos. «A veces pienso en Dr. Feelgood y haría muchas cosas de manera diferente», dijo Johnson en 2012. «Oh, hombre, era intolerable».

Nació como John Wilkinson en Canvey Island, Essex. Uno de sus primeros recuerdos es de las inundaciones de 1953, que golpearon duramente a Canvey y dejaron muchos muertos. Su padre, instalador de gas, era «una persona estúpida, analfabeta y violenta», según su hijo, y murió cuando Wilko era un adolescente. Canvey se ha convertido en un lugar romántico en la mente de Johnson, con sus vistas solitarias del estuario del Támesis empequeñecido por las torres y los fuegos ardientes de la cercana refinería de petróleo Shell Haven. Johnson y sus contemporáneos llamaron a la zona el delta del Támesis, en honor al delta del Misisipi, que engendró a los músicos de blues que admiraban.

Primero comenzó a tocar la guitarra después de ver a los Shadows en la televisión, luego se inspiró en Mick Green, guitarrista de Johnny Kidd & the Pirates. El talento de Green para mezclar partes de guitarra solista y rítmica tuvo una influencia definitiva en la técnica de Johnson. Wilko instintivamente comenzó a jugar con su mano izquierda, pero se obligó a cambiar a su mano derecha. Cuando descubrió que tocar con la mano derecha significaba que no podía sostener una púa, perfeccionó una forma de deslizar las uñas sobre las cuerdas, lo que lo ayudó a tocar los ritmos rápidos y agudos que se convirtieron en su negocio.

Wilko Johnson en el escenario con Dr. Feelgood en el Marquee Club de Londres en la década de 1970. Los ritmos rápidos y cortantes se convirtieron en su marca registrada.Wilko Johnson en el escenario con Dr. Feelgood en el Marquee Club de Londres en la década de 1970. Los ritmos rápidos y cortantes se convirtieron en su marca registrada. Fotografía: Mick Gold/Redferns

Wilko albergaba ambiciones académicas junto con ambiciones musicales. Asistió a la escuela secundaria Westcliff Boys ‘High School (su madre «solía fregar los pisos en la compañía de gas para pagar los uniformes de la escuela secundaria») y fue a la Universidad de Newcastle para estudiar inglés. Escribió su propia poesía y se propuso escribir novelas, aunque observó que su aprecio por la gran literatura significaba que «la presunción de intentarlo yo mismo es inhibidora». Su conversación, que involucraba mucha gesticulación y expresiones faciales dramáticas, a menudo estaba puntuada con citas de Blake o Piers Plowman de Langland, y aprendió por sí mismo islandés antiguo para poder leer sagas islandesas. Pasó algunos meses enseñando inglés en una escuela secundaria en la época en que el Dr. Feelgood estaba entrenando, pero el director lo tomó por sorpresa debido a su apariencia de estudiante con cabello largo. Más adelante en su vida desarrolló un gran interés por la astronomía y construyó un observatorio en el techo de su casa en Westcliff-on-Sea.

Después de la universidad, viajó por tierra a la India (inspirado en parte por las experiencias de su padre en el ejército en la frontera noroeste) y bebió una buena cantidad de opio y misticismo oriental. De vuelta en Canvey, tocó en una jug band con su hermano y conoció a Brilleaux (que entonces usaba su apellido real, Collinson), al futuro bajista de Feelgoods John «Sparko» Sparks y al futuro manager del grupo, Chris Fenwick, que había formado una jug band. de los suyos. El equipo de Brilleaux se convirtió en una banda de R&B eléctrica y le pidieron a Wilko que se uniera a ellos en la guitarra. En 1971 nació Dr. Feelgood.

En su carrera posterior a Feelgood, Johnson formó una nueva banda, Solid Senders, que tocó en el festival Front Row en el pub Hope & Anchor en Islington, Londres, junto con muchas bandas nuevas de punk. Johnson se sorprendió y complació al descubrir que muchas luminarias del punk, incluidos Joe Strummer y John Lydon, eran fanáticos de Feelgood que los habían visto como una influencia.

The Solid Senders lanzó un álbum en Virgin en 1978, pero en 1980 Johnson había aceptado un trabajo con Blockheads de Ian Dury y luego formó Wilko Johnson Band. Durante los siguientes 25 años, la unidad lanzaría ocho álbumes y un EP, principalmente en sellos europeos menores, aunque su enfoque principal era tocar en Europa, Gran Bretaña y Japón.

Wilko Johnson como el verdugo Ser Ilyn Payne en la serie de televisión de HBO Game of Thrones, 2011.Wilko Johnson como el verdugo Ser Ilyn Payne en la serie de televisión de HBO Game of Thrones, 2011. Foto: HBO

El documental de Temple de 2009 tuvo un efecto estimulante en el perfil de Johnson. Hizo una gira en apoyo de los Stranglers en 2011 y tocó en algunos conciertos con entradas agotadas en el festival Rhythm and Roots en Kilkenny. En 2012, publicó una autobiografía, Looking Back on Me, coescrita con Zoe Howe. También participó en el programa de televisión de HBO Game of Thrones, apareciendo en cuatro episodios como el verdugo real Ser Ilyn Payne. Invitó a Johnson a verse sombrío y matar gente, ya que a Payne le cortaron la lengua y no tenía diálogo.

Después de ser trasladado de urgencia al Hospital Southend con una enfermedad desconocida, a Johnson se le diagnosticó un cáncer de páncreas incurable en enero de 2013. Respondió con un estoicismo notable. Con 10 meses de vida, pero habiendo rechazado la quimioterapia que podría haberle dado unas semanas más, habló con franqueza sobre su condición en Front Row de Radio 4 y realizó una serie de conciertos de despedida en marzo. Su actitud filosófica puede haber sido moldeada por el hecho de que Irene había muerto de cáncer en 2004 y Johnson nunca había aceptado su pérdida («la única vez que no me han roto el corazón, es cuando juego», admitió).

Después de las fechas de la gira, se asoció con Roger Daltrey de The Who para crear el álbum Going Back Home (2014), que incluía las canciones favoritas de Johnson de Dr Feelgood y su carrera en solitario. Los dos artistas parecían empujarse el uno al otro, ya que el trabajo de guitarra de Johnson era tan cortante y enérgico como siempre, mientras que Daltrey se lanzaba a las canciones con abandono. Daltrey comentó que Johnson es «uno de esos guitarristas británicos que solo los británicos hacen. Wilko es único, realmente lo es. El álbum alcanzó el número tres en el Reino Unido, lo que lo convierte en el lanzamiento más rápido de la historia. El más alto de Johnson fuera de Dr. Feelgood.

Confesó que pensó que sería «lo último que haría», pero más tarde ese año su historia dio un giro dramático. Otras pruebas revelaron que tenía una forma de cáncer menos virulenta de lo que se creía anteriormente, y los médicos confiaban en que podría ser operado con éxito. Se sometió a un complejo procedimiento de nueve horas que incluyó la extirpación de un tumor que pesaba 3 kg, y luego de una larga recuperación fue declarado libre de cáncer.

«Es tan raro y tan extraño que es un poco difícil de aceptar en mi mente», dijo. “Ahora paso mi tiempo aceptando poco a poco la idea de que mi muerte no es inminente, que voy a seguir viviendo”.

Wilko Johnson en el escenario del Festival Internacional del Libro de Edimburgo, Edimburgo, 2016.Wilko Johnson en el escenario del Festival Internacional del Libro de Edimburgo, Edimburgo, 2016. Fotografía: Murdo Macleod/The Guardian

Paradójicamente, la depresión que padecía desde la infancia había disminuido tras el diagnóstico de cáncer. Cuando obtuvo el visto bueno, la depresión volvió. «Sabía que estaba realmente mejor después del cáncer cuando comencé a sentirme deprimido nuevamente», dijo.

En 2015, Johnson dirigió otra película con Temple, The Ecstasy of Wilko Johnson, centrándose en su inesperada supervivencia. En 2016 lanzó las memorias Don’t You Leave Me Here, y en 2018 lanzó el álbum en solitario Blow Your Mind. Todavía actuaba regularmente con su banda hasta septiembre de ese año.

Le sobreviven sus hijos, Matthew y Simon.

Wilko Johnson (John Peter Wilkinson), guitarrista y compositor, nacido el 12 de julio de 1947; murió el 21 de noviembre de 2022

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