Conmocionado, Van Vleuten atraviesa el dolor para coronar un año estelar con el oro en la carrera en ruta | Campeonatos del Mundo de Ciclismo en Ruta

Todo cambió a falta de 30 kilómetros para el final. Fue como si se hubiera accionado un interruptor, un nuevo acto comenzó en la proyección teatral que fue la carrera de ruta femenina de élite en el Campeonato Mundial de Ruta 2022 en Wollongong el sábado. Y, demorándose pacientemente detrás de escena, la estrella sorpresa, la holandesa Annemiek van Vleuten, una vez más está esperando para robar el espectáculo.

Después de que las nubes amenazadoras habían estado amenazando todo el día, de repente la lluvia comenzó a caer. El país de origen, Australia, tomó el aguacero como una señal: primero, la dos veces medallista del campeonato mundial Amanda Spratt, luego la protegida estrella del equipo, Grace Brown, y finalmente la ciclista Sarah Roy. Ninguno de los australianos pudo mantener sus esfuerzos en las carreteras locales, pero fue la apertura que necesitaban las otras naciones.

Una carrera de control se ha convertido en una carrera de caos. El pelotón estaba dividido a lo largo de la ruta: grupos de dos y tres con grandes espacios entre ellos, héroes improbables que corrían por su momento en el centro de atención, favoritos de la carrera en peligro de escabullirse.

Y sobre todo, casi burlándose de los corredores mientras el final dramático se desarrollaba bajo la lluvia, un arcoíris se abrió sobre la vista panorámica de Wollongong en la costa sur de Nueva Gales del Sur. Un arcoíris a la espera de ungir a la reina del ciclismo de ruta femenino, la mujer que vestirá el sagrado maillot arcoíris durante los próximos 12 meses.

Siguieron ataque tras ataque. A medida que amainaba la lluvia, los grupos de cabeza se reconstruían y la reducida selección entraba en el último kilómetro. Entonces, de la nada, Van Vleuten hizo lo que hace Van Vleuten. Curando una fractura en el codo, después de una mala caída en la contrarreloj por equipos mixtos el miércoles, que a su vez siguió a una actuación deslucida en la contrarreloj femenina el fin de semana pasado, Van Vleuten había estado tranquila todo el día. Hasta que llegó el momento adecuado y el hombre de 39 años estaba allí cuando importaba.

Emergiendo por detrás, sorprendió a la selección para ir sola. Ninguno de los mejores velocistas del mundo pudo seguirle el ritmo: el maillot arcoíris finalmente se apoderó de la holandesa. La belga Lotte Kopecky fue la más rápida en llegar a la meta por la medalla de plata, la ciclista italiana Silvia Persico se conformó con el bronce. Alexandra Manly fue la mejor ubicada para la nación anfitriona, en el puesto 15.

Annemiek Van Vleuten de los Países Bajos se aleja del pelotón para ganar el Campeonato Mundial de Ruta 2022.Annemiek Van Vleuten, de los Países Bajos, se aleja del pelotón para ganar el Campeonato Mundial de Ruta de 2022. Fotografía: Con Chronis/Getty Images

«Yo era el sirviente hoy, con el codo roto», dijo Van Vleuten claramente sorprendido después. «Y ahora soy campeón mundial».

La sorprendente victoria de Van Vleuten corona un año notable en el ocaso de una carrera histórica. La polivalente Movistar consiguió el maillot amarillo en el primer Tour de Francia femenino de este año, así como la victoria absoluta en el Giro Rosa y la Challenge by La Vuelta (sin olvidar los triunfos en Omloop Het Nieuwsblad y Liège-Bastogne-Liège y los podios en la Strade Bianche, el Tour de Flandes y La Flèche Wallonne).

«Creo que es la mejor victoria de toda mi carrera», dijo. “Todavía estoy sin palabras. Todavía no puedo creerlo. Fui un sirviente tan comprometido hoy [for Marianne Vos] que no pensé en mis posibilidades, solo en la última milla.

Medallista de oro en la contrarreloj y medallista de plata en la carrera de ruta en los Juegos Olímpicos de Tokio, campeona mundial de carrera en ruta de 2019 y campeona mundial de contrarreloj de 2017 y 2018, Van Vleuten volverá a usar arcoíris en 2023, en lo que ella dice que será la última temporada. de su brillante carrera. «Es lo mejor», así describió Van Vleuten la perspectiva de su año del canto del cisne como campeona mundial.

La carrera en ruta de 164,3 km, la distancia más larga en la historia del evento, que se remonta a seis décadas, se llevó a cabo a la hora del almuerzo en Helensburgh, justo al sur de Sydney. Después de un descenso controlado desde las tierras altas hacia la costa, la carrera comenzó en serio a lo largo de carreteras panorámicas junto al mar. El pelotón no tuvo tiempo de contemplar el paisaje, ni siquiera el icónico Sea Cliff Bridge, con una serie de enérgicos primeros intentos de fuga.

La francesa Gladys Verhulst fue la primera en hacer un ataque, y las naciones dominantes del pelotón, Italia, los Países Bajos y Australia, se contentaron con dejar a la velocista en el camino. Pero Verhulst fue atrapado 20 km después de la escalada más dura del día, el monte Keira en la escarpa de Illawarra. La empinada subida fue anticlimática, y ninguno de los ciclistas favoritos se arriesgó; Luchando con su lesión, Van Vleuten estaba notablemente tranquila. Más tarde admitió que su plan era atacar sola en la escalada, pero el dolor la obstaculizaba.

Cuando la carrera entró en la primera de las seis vueltas de un duro circuito urbano, se formó otra fuga: la belga Julie Van de Velde, la joven sueca Caroline Andersson y la británica Elynor Bäckstedt, hermana mayor de Zoe Bäckstedt, que había ganado la carrera en ruta sub-19 en la mañana. Fue el ataque del día, en un momento el trío tenía casi dos minutos sobre el pelotón, pero sin representantes de las naciones de peso pesado, todavía estaba condenado a la decepción.

Annemiek van Vleuten suma el título mundial en ruta a sus victorias en el Tour de Francia femenino, Giro d'Italia Donne y Challenge by La Vuelta.Annemiek van Vleuten suma el título mundial en ruta a sus victorias en el Tour de Francia femenino, Giro d’Italia Donne y Challenge by La Vuelta. Fotografía: Dean Lewins/AAP

Finalmente, las actuaciones preliminares terminaron. Después de una breve relajación en el pelotón, comenzaron los fuegos artificiales y van Vleuten se robó el espectáculo. Un final notable de una de las mejores ciclistas de todos los tiempos, inesperado y absolutamente predecible. «Sí», dijo van Vleuten, haciendo una pausa, aparentemente todavía mareado por la victoria. «Es toda una historia».

Niamh Fisher-Black de Nueva Zelanda ganó la categoría sub-23, una carrera dentro de la carrera, a diferencia de la carrera de categoría de edad separada para hombres. La UCI se ha comprometido a remediar esta persistente desigualdad para 2025. El británico Pfeiffer Georgi ganó la medalla de plata.

Los campeonatos mundiales concluyen el domingo con la carrera en ruta masculina de élite. El dúo belga Wout van Aert y Remco Evenepoel, el dos veces ganador del Tour de Francia Tadej Pogačar y el favorito local Michael Matthews estarán entre los contendientes por el maillot arcoíris en el agotador recorrido de 266,9 km.

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