Músculos y metano: cómo las proteínas se convirtieron en la mayor moda de la industria alimentaria | Comida

AEn la tienda Protein Pick and Mix en Tunbridge Wells, puede comer cualquier bocadillo que desee, siempre que venga con un poco de proteína adicional. Tortitas proteicas, panecillos proteicos para hamburguesas, magdalenas proteicas, nachos proteicos, croissants proteicos. Barritas de proteínas, por supuesto, de todos los sabores imaginables: galletas de mantequilla de caramelo millonario, tarta de queso de Nueva York, chispas de chocolate con menta, dulce de chocolate doble, llovizna de limón, remolino de canela. Galletas con chispas de chocolate blanco que incorporan lo que se llama una «matriz magra alta en proteínas».

El fundador Anthony Rodgers, de 36 años, me muestra la tienda y el almacén, que tiene la musculatura bien definida de un hombre que come regularmente tres barras de proteínas al día. Inició el negocio, originalmente como una tienda en línea, en 2013 después de observar la tendencia de las barras de proteínas con sabores exóticos en los Estados Unidos. “En ese entonces, yo era un ávido fanático del gimnasio”, dice, “y las barras de proteína estaban empezando a volverse un poco más creativas, un poco más emocionantes. La gente estaba poniendo un gran esfuerzo en el sabor, y comenzó a trascender lo aburrido y funcional: “Solo te vamos a inyectar proteínas. «

Rodgers es un hombre adelantado a su tiempo. En solo una década, la proteína se ha disparado a partir de un suplemento de nicho preferido por los culturistas para incorporar macronutrientes. Según la firma de investigación de mercado Mintel, el 6,1% de los lanzamientos de alimentos y bebidas en 2020 afirmaron tener un alto contenido de proteínas o contener proteínas añadidas, frente al 3,3% en 2016. Las grandes multinacionales son todas musculosas: puedes comprar Mars, Snickers y Bounty Bars. con proteínas añadidas en la mayoría de los quioscos de prensa. Mondelēz International, propietaria de Cadbury y Toblerone, adquirió la marca de barras de proteína del Reino Unido Grenada a principios de este año en un acuerdo de £ 200 millones; Kellogg’s adquirió RXBar, otra barra de proteína, por $ 600 millones en 2017.

La cadena de supermercados de lujo Whole Foods Market ha almacenado 50 nuevos productos fortificados con proteínas solo en el último año, incluido el tofu de garbanzos y la pasta de lentejas rojas. “Nuestro Informe de Tendencias 2022 predice que las semillas de girasol serán un ingrediente proteico caliente el próximo año, que se incluirán en mantequillas, leche e incluso helados”, dijo el director de compras y operaciones del Reino Unido, Jade Hoai.

El Reino Unido está en el centro de la moda de las proteínas: según Mintel, tenemos el tercer porcentaje más alto de productos ricos en proteínas o con proteínas añadidas del mundo, después de Finlandia y Australia. Durante el primer cierre, la demanda de productos Protein Pick and Mix se triplicó: Rodgers y su personal tuvieron que trabajar seis días a la semana solo para mantenerse al día con los pedidos.

«Es sorprendente lo común que se ha vuelto esto», dice Rodgers. “Cuando M&S comenzó a hacer barras de proteína, fue un gran cambio cultural … ahora incluso mi abuela las ama. Compra cajas.

Las ventas de barras de proteína a las mujeres despegaron repentinamente.
Las ventas de barras de proteína a las mujeres despegaron repentinamente. Fotografía: urbazon / Getty Images

Esta industria multimillonaria comenzó, dice Rodgers, con una barra: Quest Cookies and Cream. Con 21 g de proteína, un poco menos que una lata de atún, fue la primera barra de proteína en cruzar el pasillo de la confitería. Probé uno: parece y sabe a tope de puerta, y sabe a postre en vuelo. Lo comería si tuviera mucha hambre o si estuviera borracho.

La tecnología detrás de las barras de proteína ha evolucionado hasta el punto en que son casi como barras de chocolate normales. Probé el favorito personal de Rodgers, el caramelo salado con granada y chispas de chocolate, que tiene 20 g de proteína. «Es más como una barra de chocolate», promete. «Es realmente delicioso». La barra es realmente deliciosa, aunque después siento que me tragué un mando a distancia y no tengo apetito para cenar. «Es muy abundante», dice Rodgers.

Las proteínas contienen los aminoácidos necesarios para el crecimiento muscular, razón por la cual los productos con proteínas añadidas se diseñaron originalmente para los entusiastas del gimnasio que buscan desarrollar músculo. Fueron abastecidos por tiendas especializadas, como Holland & Barrett. Estos «alimentos funcionales», que incluían proteínas en polvo y batidos, se denominaban nutrición deportiva y se dirigían principalmente a los hombres. La gerente de marketing de Protein Pick and Mix, Milli Levett, de 28 años, trabajaba para Grenade, un fabricante de barras de proteínas. En los eventos emergentes, luchó para persuadir a las mujeres de que comieran más proteínas.

Hoy en día, el 85% de los clientes de Protein Pick and Mix son mujeres. «Todo el mundo está en el tren», dice Levett. «A muchas chicas de Instagram les encanta. Todas son MyProtein [a protein supplement brand] embajadores. La cuenta de Instagram Protein Pick and Mix tiene 38,300 seguidores, muchas mujeres jóvenes publicando selfies con la nueva barra de proteínas del día. “Hay alguien que compra una sola barra cada vez que enumeramos algo nuevo, solo para ponerlo en Instagram”, agrega Levett.

El apetito por las proteínas de estas mujeres proviene de una cultura alimentaria en constante cambio. En la década de 2000, los fanáticos de la dieta Atkins demonizaron los carbohidratos; En la década de 1990, las mujeres de moda (y flatulentas) subsistían con una dieta intensiva de sopa de repollo durante una semana a la vez. La locura de las proteínas de hoy se alinea con la locura del ‘bienestar’ y el físico ultra irregular que se muestra en programas de televisión como Love Island y por influencers deportivos en Instagram. “La proteína es una cultura dietética que se disfraza de algo que impulsa el ejercicio”, dice Eve Simmons del blog Not Plant Based y coautora de Eat It Anyway: Fight the Food Fads, Beat Anxiety and Eat in Peace. “En realidad, la mayoría de nosotros no hacemos el ejercicio necesario para [require] tanta proteína.

Muchos bocadillos… Anthony Rodgers en su tienda Protein Pick and Mix.
Muchos bocadillos… Anthony Rodgers en su tienda Protein Pick and Mix. Fotografía: Graeme Robertson / The Guardian

El NHS recomienda una ingesta diaria de proteínas de 50 g, aproximadamente lo mismo que dos pechugas de pollo pequeñas. «Un déficit de proteínas es muy inusual en un país desarrollado ”, dice Clare Thornton-Wood, dietista y miembro de la Asociación Dietética Británica. «La gente piensa en las proteínas como en la carne y el pescado, pero hay proteínas en muchos alimentos diferentes, desde los cereales hasta las verduras». El cuerpo solo puede descomponer entre 20 y 30 g de proteína a la vez. “Si comes más de eso a la vez”, dice Thornton-Wood, “lo estás orinando. Está bien en el baño. Con muchas barras de proteína que cuestan más de £ 2.50 cada una, es un viaje costoso al baño. Ella también advierte que demasiada proteína puede ser dañina para las personas con enfermedad renal, ya que ejerce una presión adicional sobre estos órganos.

No todas las barras de proteína contienen productos de origen animal, aunque algunas usan gelatina como aglutinante o están hechas de proteína de suero, un subproducto de la elaboración del queso. La soja es otra fuente común de proteínas económicas. Pero los orígenes de la historia de amor de los consumidores occidentales con las proteínas se remontan al cabildeo de la industria cárnica. «Existe una paranoia acerca de las proteínas», dice Jennie Macdiarmid, profesora de nutrición y salud sostenibles en la Universidad de Aberdeen, «y el mercado está creando y alimentando esa demanda».

Nuestro consumo excesivo de proteínas se debe, según Alexandra Rutishauser-Perera de Action Contre la Faim, «principalmente debido al mito que se ha extendido sobre los requisitos de proteínas animales, especialmente en conferencias financiadas por la industria alimentaria. ‘Origen animal’. Investigación publicada en la revista Climatic Change en 2021 reveló que los productores de carne y lácteos de EE. UU. habían gastado colectivamente $ 200 millones en cabildeo desde 2000. En 2015, el gobierno de EE. UU. se negó a incluir la sostenibilidad como un factor en sus pautas dietéticas oficiales, en una medida ampliamente interpretada como una concesión a la carne y fabricantes de lácteos. Si la sostenibilidad se hubiera tenido en cuenta en la guía, es probable que los estadounidenses se hubieran animado a reducir su consumo de carne, siendo la industria cárnica un gran impulsor de las emisiones.

El adulto estadounidense promedio consume 100 g de proteína por día, que es el doble de la cantidad recomendada, mientras que en Madagascar el 50% de los niños sufren retraso en el crecimiento debido a la deficiencia de proteínas. «Es posible que las consecuencias de una deficiencia de proteínas no se desarrollen de manera adecuada, al no poder desempeñarse bien en la escuela debido a la reducción de las capacidades cognitivas», dice Rutishauser-Perera.

Y, por supuesto, el elefante en la sala de ejercicios es la emergencia climática. Mientras los gordos compañeros de gimnasio pelan los cadáveres de pollo a diario y los adolescentes se ríen de las hamburguesas en el autobús escolar, Madagascar está experimentando su peor sequía en cuatro décadas, causada directamente por el cambio climático. Las dietas occidentales ricas en proteínas son en parte culpables. “La carne contribuye significativamente Emisiones de gases de efecto invernadero en comparación con otros alimentos ”, explica Macdiarmid,“ tanto en términos de carnes de rumiantes, que producen metano, como en términos de la cantidad de tierra utilizada para producir alimentos para los animales. En 2020, el Comité de Cambio Climático aconsejó al público británico que redujera su consumo de carne y productos lácteos en un 20% por razones climáticas.

Si no necesitamos comer toda esta proteína, ¿por qué estamos comiendo tanto? Para muchos es la búsqueda del cuerpo bello. La palabra proteína semáforo evoca un autocontrol virtuoso, una musculatura visiblemente estriada y unos glúteos coquetos. Membresías de Protein Eat para un gimnasio limpio y boutique. Las proteínas son barras de frutos secos mordisqueadas elegantemente entre reuniones dirigidas por MacBook. Cuando buscamos bocadillos ricos en proteínas, lo que realmente buscamos es una versión más delgada de nosotros mismos, aunque sustituimos la palabra delgado por otros adjetivos socialmente aceptables: delgado, definido, en forma.

Los estudiantes del sur de Madagascar almuerzan en la escuela primaria, proporcionada por el Programa Mundial de Alimentos.
Los estudiantes del sur de Madagascar almuerzan en la escuela primaria, proporcionada por el Programa Mundial de Alimentos. Fotografía: RIJASOLO / AFP / Getty Images

El cultivo de proteínas y la alimentación van de la mano, como los maniquíes y las ensaladas de jardín, por la sencilla razón de que una dieta alta en proteínas puede ayudar con la pérdida de grasa y la construcción de músculo magro (siempre que también haga ejercicio). “La proteína te mantiene lleno por más tiempo”, dice Thornton-Wood. «Esta es la razón por la que las personas que hacen dieta a menudo intentan comer más proteínas». Cuando Simmons, de Not Plant Based, sufría de anorexia con un trastorno alimentario cuando tenía poco más de 20 años, a menudo compraba una olla de huevos duros para llevar, en lugar de una comida. “Es un bocadillo”, dice Simmons. «No está diseñado para ser un almuerzo».

Para las personas preocupadas por su peso, la palabra proteína tiene un efecto de halo. «La gente asocia las proteínas con la salud porque no son carbohidratos, y los carbohidratos han sido vilipendiados a lo largo de los años», dice Simmons. Es revelador que una de las barras más vendidas de Rodgers, Carb Killa, parezca que promete expulsar los carbohidratos de nuestro cuerpo, como si fueran células cancerosas, en lugar de macronutrientes que alimentan nuestros cerebros, riñones y corazones. “La proteína es una palabra de moda y hay muchas dietas basadas en altas proteínas y bajas en carbohidratos”, dice Levett. “Todo el mundo conoce las proteínas … y si puedes asociar la palabra proteína con sus delicias favoritas, de repente se vuelve justificable. «

La ironía es que los bocadillos con proteínas añadidas a menudo están lejos de ser saludables. Muchas barras contienen ingredientes como aceite de palma, que tiene un alto contenido de grasas saturadas, y jarabe de maíz, que se ha relacionado con la resistencia a la insulina. El NHS advierte contra la sustitución de las comidas por bocadillos de proteínas. Están altamente procesados; estas galletas con chispas de chocolate blanco contienen 31 ingredientes. “Antes, la gente se decía a sí misma, cuantos menos ingredientes, mejor. No quiero poner todos estos químicos en mi cuerpo ”, dice Levett. «Ahora a nadie le importa».

Eso no quiere decir que los alimentos procesados ​​no puedan formar parte de una dieta equilibrada, con moderación. “Siempre es mejor comer alimentos que no estén procesados”, dice Thornton-Wood. “Pero soy realista. A veces como alimentos procesados. Y algunas barras proteicas recubiertas de chocolate Rodgers somos posiblemente más saludable que una barra de chocolate normal porque contienen menos azúcar y te mantendrán lleno por más tiempo. “Es posible que tenga algunas galletas que son calorías vacías, que no hacen nada por usted”, señala razonablemente Rodgers. «O podrías tener algo muy bueno, y eso afecta tu proteína [intake]. Además, muchas barras de proteínas son veganas, lo que las convierte en una opción para las personas que buscan reducir su consumo de carne por razones ambientales (siempre que no estén llenas de aceite de palma producido de manera insostenible).

Como alguien que creció en el asqueroso pantano de la cultura dietética de mediados de la década de 2000, y tuvo que volver a conectar su cerebro durante dos décadas para no comparar una canasta de pan con un tazón de heroína, un almacén lleno de bocadillos bajos en carbohidratos recuerda los mensajes perturbados de mi juventud. «Es casi una cosa libre de culpa», dice Levett, explicando el encanto de un Snickers alto en proteínas. Ella no se equivoca: probablemente yo mismo elegiría una versión rica en proteínas en lugar de una barra de chocolate normal.

Pero me pregunto si alguna vez viviremos en un mundo donde las mujeres puedan comer una barra de Snickers sin sentir que han atropellado a un animal pequeño. Hasta que llegue ese día, siempre hay un Carb Killa recubierto de chocolate, por nuestros pecados.


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