The Shining Abyss de Helen Scales; Debajo del borde de la oscuridad por Edith Widder – reseñas | Libros de ciencia y naturaleza

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DUniversos que investigaban un cañón submarino frente a la costa de California hicieron un descubrimiento sorprendente en 2002. Encontraron una ballena muerta que parecía estar envuelta en una alfombra de pelusa carmesí. Un examen más detallado reveló que esta manta estaba hecha de gusanos rojos, previamente desconocidos para la ciencia, que se comieron el esqueleto de la ballena.

Investigaciones posteriores mostraron que estas criaturas secretoras de ácido eran todas hembras y dentro de cada una había un tubo que contenía un harén de machos enanos. Estos fueron transportados para proporcionar fertilización cuando los gusanos encontraron comida, como el cadáver de una ballena, y querían comenzar a reproducirse. Los científicos nombraron el nuevo género Osedax, que significa «devorador de huesos».

¿Había más comedores de huesos de este tipo? se preguntaron. Las respuestas llegaron rápidamente. En las aguas de Suecia, descubrieron Osedax mucofloris – literalmente «flores de mocos que comen huesos» – mientras que la especie Osedax jabba fue nombrado porque su tronco regordete recordó a los científicos de Jabba el Hutt de Guerra de las Galaxias. “Resulta que los océanos están llenos de gusanos que comen huesos… aunque nadie sabe todavía cómo se mueven en las profundidades del mar o cómo localizan un esqueleto”, escribe la bióloga marina británica Helen Scales.

A pesar de su omnipresencia, OsedaxEl hogar abisal les ha permitido evadir la detección humana durante milenios, lo que sugiere que muchas otras formas de vida igualmente extrañas acechan en las profundidades del océano, un punto enfatizado tanto por Scales como por la oceanógrafa estadounidense Edith Widder. En sus relatos separados e igualmente vívidos de la vida oceánica, describen algunos de los asombrosos tesoros biológicos que ya se han descubierto, con la promesa de que muchos más esperan ser descubiertos.

Tomemos el ejemplo del calamar cockeye. «Su ojo izquierdo es gigante y apunta hacia arriba, hacia la luz del sol, mientras que el ojo derecho es más pequeño y apunta hacia abajo en las profundidades de la tinta», escribe Widder. Suena absurdo hasta que se entera de que el ojo más pequeño está rodeado de órganos luminosos bioluminiscentes. «De modo que el ojo grande busca por encima de las siluetas de presas oscuras y distantes, mientras que el ojo inferior puede usar sus linternas incorporadas para iluminar a las presas más cercanas».

Un equinodermo extiende sus tentáculos para capturar plancton.
Un equinodermo extiende sus tentáculos para capturar plancton. Fotografía: Alexis Rosenfeld / Getty Images

La bioluminiscencia es esencial para la vida abisal, agrega Widder. Las criaturas, desde el calamar gigante hasta el plancton, emiten luz para atraer parejas y comida. “Hay camarones que pueden escupir intensos chorros de luz líquida por la boca, como dragones que escupen fuego; calamares disparando cegadores torpedos de fotones azules; y peces que pueden expulsar brillantes tormentas de polvo de un tubo sobre cada hombro ”, revela.

Lejos de ser una zona oscura y muerta, como alguna vez se pensó, el Abismo brilla con luz y vida y podría albergar hasta 30 metros de especies diferentes, según una estimación. Tampoco debería sorprendernos esta cifra. “Más del 95% de la biosfera de la Tierra está formada por aguas profundas”, dice Scales.

Los dos científicos produjeron un trabajo elegante y elocuente, siendo Widder el más personal, comenzando con su relato de una enfermedad adolescente que la dejó casi ciega, y luego pasando a su posición actual como experta mundial en comunicación de luz subacuática. “Mi obsesión por la bioluminiscencia surgió de mi contacto con la ceguera”, escribe.

Continuando con esta fascinación, a Widder se le brindó una vista única de los habitantes de las profundidades, desde el humilde pez bioluminiscente bioluminiscente, que resulta ser el vertebrado más abundante de la Tierra, hasta el pez barril del Pacífico, que puede girar. dentro de su cráneo.

El enfoque de Scales es un poco menos personal, pero es igualmente emocionante y está expresado con riqueza y destaca cuánto dependen nuestras vidas de las profundidades. Como señala, los océanos han absorbido más del 90% del calor adicional atrapado por el dióxido de carbono emitido por los humanos desde la época preindustrial. Sin nuestros mares, la Tierra se quemaría. Pero como ella agrega, el Abismo, a diferencia de ese otro gran reino distante, el espacio, no tiene estrellas por la noche para recordarnos que está allí. “Sin embargo, las profundidades, simplemente, hacen que este planeta sea habitable. «

Pero, ¿cuánto tiempo podemos contar con esta protección? La humanidad está agregando ácidos, toxinas, plásticos y calor a los océanos mientras absorbe sus poblaciones de peces a un ritmo alarmante. «Logramos destruir el océano incluso antes de saber qué hay en él», escribe Widder.

Además de estas desgracias, se avecina una nueva crisis. Para proporcionar los metales raros necesarios para construir turbinas eólicas y autos eléctricos para nuestro futuro amigable con el clima, las compañías mineras ahora están observando los nódulos ricos en minerales que cubren el fondo del océano. Enormes excavadoras eléctricas controladas a distancia están diseñadas para arrastrarse por el lecho marino y barrer estos minerales, pisoteando toda la vida y levantando delgadas nubes fangosas que permanecerían en el agua durante eones, escribe Scales. «Los delicados animales atrapados en estas nubes e incapaces de nadar, como corales y esponjas, se asfixiarían y asfixiarían».

Es una perspectiva aterradora. El abismo es el último lugar salvaje de nuestro planeta y lo saqueamos bajo nuestro propio riesgo. Para su crédito, Widder y Scales han explicado extensamente, pero de una manera entretenida, la naturaleza de los peligros que les aguardan.

El abismo resplandeciente por Helen Scales es publicado por Bloomsbury Sigma (£ 16,99). Para apoyar el guardián y Observador solicite su copia en guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos de envío

Debajo del borde de la oscuridad por Edith Widder es publicado por Virago (£ 20). Para apoyar el guardián y Observador solicite su copia en guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos de envío

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