Un globo enorme podría ayudar a los astrónomos a tener una visión clara del espacio | Espacio

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Una pelota del tamaño de un estadio de fútbol podría ayudar a los astrónomos a obtener imágenes del espacio nítidas a una fracción del costo de un telescopio orbital como el Hubble.

El arma secreta detrás del Proyecto SuperBIT es un simple globo de helio, aunque flota hasta 40 km sobre la superficie de la Tierra y se expande al tamaño de un estadio de fútbol cuando está completamente inflado.

Desarrollado por un consorcio de investigadores del Reino Unido, EE. UU. Y Canadá, SuperBIT (el telescopio Boost Balloon Imaging Telescope) es un intento de combinar lo mejor de los dos mundos de la órbita y la astronomía terrestre.

Los telescopios terrestres convencionales tienen que lidiar con el hecho de que la atmósfera es muy buena para soportar toda la vida humana, pero es aburrido dejar entrar la luz del espacio sin distorsionarla, lo que dificulta la toma de imágenes claras de objetos astronómicos. Los telescopios orbitales, como el telescopio espacial Hubble, evitan este problema, pero su montaje, lanzamiento y funcionamiento cuesta miles de millones de dólares.

Al colocar un telescopio en una plataforma suspendida debajo de un enorme globo, el equipo de SuperBIT espera obtener imágenes tan claras como un telescopio espacial, pero todo por un presupuesto de solo $ 5 millones (£ 3.7 millones de libras esterlinas). “La nueva tecnología de globos hace que visitar el espacio sea barato, fácil y ecológico”, dijo Mohamed Shaaban, estudiante de doctorado en la Universidad de Toronto y uno de los investigadores detrás del proyecto.

Una sobrepresión es similar a un globo meteorológico clásico, pero en lugar de usar una piel elástica que puede expandirse y contraerse con el contenido, mantiene el helio en el interior muy ligeramente bajo presión en comparación con el ambiente exterior. Esto permite que la pelota permanezca en el aire durante meses, con poco movimiento vertical variable, perfecto para un programa astronómico.

Su último vuelo de prueba en 2019 demostró una «extraordinaria estabilidad de apuntado», según el equipo de SuperBIT, «con una variación de menos de treinta y seis milésimas de grado durante más de una hora». Esto debería permitir que un telescopio obtenga imágenes tan nítidas como las del telescopio espacial Hubble.

Cuando el globo SuperBIT se lance desde Wanaka, Nueva Zelanda, el próximo abril, rodeará la Tierra varias veces, tomando fotos toda la noche antes de recargar sus baterías durante el día. Eventualmente regresará a la Tierra, pero incluso eso trae beneficios: el diseño se puede cambiar y mejorar con el tiempo, donde los telescopios orbitales convencionales son prohibitivamente costosos de actualizar.

«SuperBIT se puede reconfigurar y actualizar continuamente», agregó Shaaban, «pero su primera misión observará los aceleradores de partículas más grandes del universo: colisiones de cúmulos de galaxias». Estas colisiones deberían arrojar algo de luz sobre las propiedades de la materia oscura, que se cree que constituye la mayor parte de la masa del universo, pero imposible de identificar excepto a través de sus efectos gravitacionales sobre la materia convencional.

«Los hombres de las cavernas podrían romper rocas juntos, para ver de qué están hechos», agregó el profesor Richard Massey de la Universidad de Durham, otro miembro del proyecto. “SuperBIT busca el crepitar de la materia oscura. Es la misma experiencia, solo necesitas un telescopio espacial para verlo.

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