Después de 32 años, Rio Tinto financiará un estudio sobre el daño ambiental causado por la mina Panguna | Bougainville

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Treinta y dos años después de su huida de la isla de Bougainville, Rio Tinto se ha comprometido a financiar una evaluación independiente del daño ambiental en curso causado por su mina Panguna, una medida que los terratenientes han aclamado como «un comienzo» hacia el final. Reparación de décadas de contaminación .

El gigante minero se ha embarcado en una «evaluación de impacto ambiental y de derechos humanos» de varios millones de dólares de su antigua mina de cobre y oro en Panguna, que ha sido un destello de la guerra civil de Bougainville que duró una década.

La promesa sigue a una queja oficial presentada en septiembre pasado por 156 residentes de comunidades locales aguas abajo de la mina, quienes alegan que más de mil millones de toneladas de desechos mineros vertidos en el delta del río Kawerong-Jaba continúan causando daños ambientales catastróficos y ponen sus vidas y medios de vida en riesgo.

Las comunidades, representadas por el Human Rights Law Centre con sede en Melbourne, han estado en conversaciones con Rio Tinto desde diciembre, en negociaciones facilitadas por el gobierno australiano.

La evaluación de Panguna será realizada por un tercero independiente e identificará los impactos y riesgos ambientales y de derechos humanos que plantea la mina y desarrollará recomendaciones para la remediación.

Rio Tinto aún no se ha comprometido a financiar la limpieza de la mina; este será el tema de mayor discusión una vez que se complete la evaluación.

Panguna fue una vez una de las minas de cobre y oro más grandes y rentables del mundo, y en un momento representó el 45% de todas las exportaciones de Papua Nueva Guinea. Pero menos del 1% de las ganancias de la mina se destinaron a Bougainville, y los terratenientes dicen que la mina los dejó con división política, violencia y degradación ambiental.

En 1989, en medio de la creciente ira de la comunidad por el daño ambiental y la distribución desigual de las ganancias de la mina, los terratenientes tradicionales forzaron el cierre de la mina, volaron las líneas eléctricas de Panguna y sabotearon las operaciones.

El gobierno de PNG envió tropas contra sus propios ciudadanos para reiniciar la mina de propiedad extranjera, lo que provocó una guerra civil de una década que resultó en la muerte de 20.000 personas.

En 2001 se negoció un acuerdo de paz. En 2019, la provincia votó abrumadoramente (98% a favor) a favor de la independencia.

Rio Tinto nunca regresó a Panguna, alegando que es peligroso para su personal, y se retiró de la mina en 2016.

Theonila Roka Matbob, miembro del Parlamento por Ioro, de pie en el pozo de la mina Panguna, donde el agua contaminada ha decolorado la tierra y los lechos de los ríos.
Theonila Roka Matbob, miembro del Parlamento por Ioro, de pie en el pozo de la mina Panguna, donde el agua contaminada ha decolorado la tierra y los lechos de los ríos. Fotografía: The Guardian

La diputada de Bougainville Theonila Matbob, cuyo distrito electoral incluye Panguna y cuyo padre fue asesinado durante la guerra civil de Bougainville, dijo que los problemas ambientales causados ​​por la mina necesitaban una investigación urgente para que «pudiera comenzar la limpieza».

“Es un comienzo … es un día importante para las comunidades de Bougainville. Nuestra gente ha estado viviendo con los efectos desastrosos de Panguna durante muchos años y la situación está empeorando. La mina sigue envenenando nuestros ríos con cobre.

“Nuestros niños se están enfermando por la contaminación y las comunidades río abajo ahora están inundadas con desechos de minas. Algunas personas tienen que caminar dos horas al día solo para obtener agua limpia. En otras áreas, los lugares sagrados de las comunidades se inundan y destruyen.

El director gerente de Rio Tinto, Jakob Stausholm, dijo que el compromiso de evaluación fue «un primer paso importante» para abordar el legado de la mina Panguna.

“Las operaciones en Panguna cesaron en 1989 y no hemos tenido acceso a la mina desde entonces. Las partes interesadas han expresado su preocupación por los impactos en el agua, la tierra y la salud y este proceso permitirá que todas las partes comprendan mejor estos importantes temas, de modo que juntos podamos imaginar el camino correcto a seguir.

«Nos tomamos esto en serio y estamos comprometidos a identificar y evaluar cualquier participación que podamos haber tenido en los impactos negativos de acuerdo con nuestros compromisos ambientales y de derechos humanos externos y nuestras políticas y estándares internos. «

Keren Adams, directora legal del Human Rights Law Center, dijo que la evaluación deberá ir seguida de un trabajo de remediación completo.

“Las comunidades necesitan urgentemente acceso a agua potable para beber y bañarse. Necesitan soluciones para evitar que los enormes montículos de relaves mineros se erosionen en los ríos e inunden sus aldeas, granjas y zonas de pesca. Necesitan que sus hijos puedan caminar a la escuela sin tener que atravesar las peligrosas áreas de arenas movedizas creadas por los desechos de las minas. Esto es lo que significa la remediación en términos reales para las personas que viven con estos impactos. «

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