Investigadores australianos descubren por qué sólo dos de las cuatro cabezas de pene de Echidna se levantan a la vez | Noticias de Australia

El pene de un equidna tiene cuatro cabezas, pero solo dos se ponen erectas a la vez. Ahora los investigadores australianos han descubierto por qué.

Los científicos han descubierto que el marsupial tiene una anatomía reproductiva inusual que hace que los equidnas masculinos eyaculen de solo dos de sus cuatro cabezas de pene a la vez.

La investigación, publicada en la revista Sexual Development, revisada por pares, encontró que los penes de equidna tienen características similares a otros mamíferos, incluidos los ornitorrincos, pero también similitudes con los reptiles.

Los científicos estudiaron la anatomía interna de varios equidnas que habían sido llevados al Santuario de Vida Silvestre Currumbin en Queensland con heridas graves y tuvieron que ser sacrificados.

Los equidnas machos no tienen escroto y almacenan sus penes adentro cuando no están en uso. Cada uno de los cuatro extremos del pene del equidna tiene una rama de su uretra, pero solo pasa el semen.

El pene del equidna tiene cuatro cabezas o glande
Investigadores australianos han descubierto más sobre la inusual anatomía reproductiva del equidna. Un pene equidna de cuatro cabezas. Fotografía: Jane Fenelon / Universidad de Melbourne / AAAS y EurekAlert!

Los investigadores han descubierto que en los equidnas, el vaso sanguíneo principal del pene se divide en dos ramas principales, cada una de las cuales irriga dos de las cabezas del pene.

Jane Fenelon de la Universidad de Melbourne, autora principal del estudio, dijo anteriormente que se sospechaba que los equidnas machos alternaban entre dos de sus cuatro cabezas de pene a través de un mecanismo de válvula en la uretra, pero que « no habían encontrado evidencia de esto ».

En cambio, encontraron que el tejido esponjoso del pene, que se pone erecto cuando se llena de sangre, estaba separado por un tabique, lo que significa que el pene del equidna tiene dos mitades distintas. Al dirigir el flujo sanguíneo a una de las ramas principales de la arteria, el equidna puede controlar qué mitad y qué dos cabezas se encuentran.

«Su pene en realidad actúa como dos penes separados que se fusionan», dijo Fenelon.

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“Esta es la primera vez que vemos esto en mamíferos. Sabemos que en otras especies con penes muy elaborados esto ocurre normalmente debido a la competencia macho-macho por las hembras. En este caso, un pene de múltiples cabezas podría reducir el tiempo requerido entre sesiones de apareamiento, pero la razón evolutiva del comportamiento de los equidnas no se ha confirmado definitivamente.

Fenelon dijo que la investigación fue motivada por el comportamiento de un equidna en el santuario de vida silvestre, que se ha observado alternando el uso de la cabeza del pene hasta 10 veces seguidas.

Fenelon notó similitudes entre los equidnas y los ornitorrincos que tienen un pene de dos cabezas cubierto de espinas.

«Internamente, creemos que es bastante similar a un equidna, pero nadie ha visto un pene de ornitorrinco erecto, por lo que no sabemos si solo están usando una de sus dos cabezas para ambas», dijo.

Los equidnas y los ornitorrincos son los únicos dos monotremas vivos: marsupiales que ponen huevos en lugar de dar a luz crías vivas.

Los penes de dos dientes son comunes en muchas otras especies de marsupiales, incluidos canguros, koalas, bilbies y wombats.

También hubo similitudes anatómicas entre los sistemas reproductivos del equidna macho y los de los cocodrilos y las tortugas, particularmente en la forma en que los espermatozoides ingresan al pene.

Las hembras de equidnas tienen una cloaca, una única abertura que utilizan para orinar, defecar y aparearse. En el interior, la cloaca se ramifica en diferentes sistemas, incluido un sistema reproductivo de dos ramas.

«Creemos que cuando el pene está erecto, es lo suficientemente largo para llegar a donde se ramifica el útero», dijo Fenelon. Los machos también utilizan su pozo negro para orinar y defecar.

De manera inusual, estudios previos han demostrado que los espermatozoides de equidna funcionan de manera cooperativa, nadando en paquetes conectados de hasta 100 espermatozoides para llegar al óvulo.

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