Madhouse en el Fin de la Tierra por Julian Sancton revisión – noche sin fin | Libros de historia

Wuando el lanzamiento de ciertos libros se ha pospuesto debido al confinamiento, Julian Sancton y sus editores podrían haber tenido la tentación de ir en la dirección opuesta: anticipar el lanzamiento de Madhouse al final del tierra antes de que las restricciones de Covid se relajaran con el argumento de que era la lectura de bloqueo definitiva. O tal vez ahora es el momento perfecto para publicarlo porque, aventurándonos de nuevo con cautela, nos encontramos sucumbiendo a la nostalgia del encierro.

Para una historia de una expedición belga a la Antártida, se abre, inesperadamente, en Leavenworth, Kansas, donde un médico anónimo está cumpliendo condena por fraude. En 1926, recibió a un visitante, «uno de los más grandes exploradores que el mundo haya conocido», y recuerdan los hechos de la profunda noche polar, casi tres décadas antes, cuando habían formado una amistad decisiva.

La expedición había sido dirigida por Adrien de Gerlache de Gomery con la intención de encontrar el polo sur magnético o, en su defecto, arrastrarse lo más al sur posible. Bélgica estaba entonces completamente comprometida en lo que Conrad llamaría la «carrera por el botín más vil que jamás haya desfigurado la historia de la conciencia humana y la exploración geográfica» en los trópicos del Congo. La falta de una tradición de exploración polar en el país hizo que el negocio de De Gerlache fuera atractivo, pero también le dificultaba recaudar fondos o encontrar personal. Terminó reclutando a un destartalado equipo multinacional de científicos y marineros: básicamente cualquiera que fuera ambicioso, con ganas de aventuras o que careciera de ofertas más atractivas.

Así, un equipo definido por la falta de unidad nacional o un objetivo compartido se lanza al valiente Bélgica y no pasa mucho tiempo antes de que las cosas empiecen a ir mal. Un motín impulsado por el alcohol se evitó por poco y el barco encalló antes de que hubiera dejado atrás la punta de América del Sur. Mostrando la tranquila toma de decisiones de un líder bajo presión, De Gerlache revisa sus opciones y rompe a llorar. No por ltima vez, el Bélgica demuestra resiliencia más allá de las expectativas y se vuelven claros, apuntando hacia peligros mayores e indefinidos. Un miembro de la tripulación es arrastrado por la borda en una tormenta. Se encaminan hacia un mundo de belleza ajena y siempre cambiante en el que lo fantásticamente real se transforma todo el tiempo en la irrealidad de un espejismo: De Gerlache está convencido de que puede ver «una ciudad al borde del mar. Mar ”, Con su faro.

Comandante Adrien de Gerlache de Gomery, durante la expedición.
Comandante Adrien de Gerlache de Gomery, durante la expedición. Fotografía: © Colección de la familia De Gerlache

A medida que el viaje se vuelve más extraño, el diario del líder para este período se convierte en «una crónica de constricción lenta pero inexorable». Los días se acortan y pronto se convierten en noches interminables. Y luego se quedan atascados, sin más remedio que esperar el regreso del sol y el hielo para liberar el Bélgica de su captura. O apretarlo y romper su frágil refugio. Se dan cuenta de esto cuando se abre una grieta y envuelve una cabaña utilizada para observaciones astronómicas. Mientras la tripulación observa, la grieta comienza a «apretarse ante sus ojos, aplastando la cabina entre sus mandíbulas». Mientras tanto, la terrible experiencia de sobrevivir en un lugar totalmente hostil a la vida humana pasa factura. Tienen mucha comida enlatada y alcohol y al principio todo el mundo se ocupa, especialmente la pareja que nos presentaron en Leavenworth, el médico estadounidense Frederick Cook y el noruego Roald Amundsen. Cook había pasado un tiempo entre los inuit del Ártico y se dio cuenta de la importancia de aprender de ellos, de adaptar sus habilidades. Se dio cuenta de que, si bien no tenían cítricos, no sufrían el escorbuto que asolaba a su equipo aquí en el otro lado del mundo. Su solución es una dieta de pingüino crudo y carne de foca. Aquellos que se adaptan a esta desagradable necesidad se reúnen; los que no se hunden hasta la muerte. En un momento, se ve a Cook y Amundsen, abandonados y hambrientos en el hielo, «chupando sangre caliente» de una foca caída. “Delicious” es el veredicto de Amundsen, que sin embargo admira la carpa cónica cortavientos diseñada por Cook. Amundsen toma nota de cada detalle, acumulando las habilidades y el conocimiento que le permitirán vencer al Capitán Robert Scott (que encarnó una heroica renuencia a aprender inglés) en el Polo Sur en 1911.

De Gerlache, un líder con competencia vacilante, es propenso al lirismo. El esplendor del paisaje glaciar es tal que incluso el austero y pragmático Amundsen cede a veces al sentido de lo sublime; de manera más general, después de haber logrado una fuga cercana a la muerte, escribe: «No dejaré que mi plan de pasar el invierno en un iceberg se vea influenciado por esto».

La propia prosa de Sancton sirve bien al lector mientras se abre camino a través de lo que debe haber sido una enorme masa de trabajos de investigación. Con la excepción de momentos extraños, cuando los exploradores pasan una noche en un iglú que «tira de la brisa», de repente nos vemos arrastrados a un futuro lingüísticamente inapropiado, él convence a su equipo para que desarrolle una narrativa ajustada. Un miembro de la tripulación se vuelve completamente loco, los demás están exhaustos, nerviosos, apáticos, obligados a reafirmarse ante su cautiverio cuando el sol reaparece y el lento deshielo trae esperanza y una nueva serie de peligros. Los dejamos ahí, dos tercios de este fascinante libro. Algunos de ellos, sabemos, sobrevivirán, y también sabemos que en 1926 Cook será encerrado en Kansas. ¿Cómo diablos, nos preguntamos, termina allí?

Madhouse at the End of the Earth es una publicación de WH Allen (£ 20). Para apoyar a The Guardian, solicite su copia en guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.

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