Alexandria Review de Edmund Richardson – La búsqueda de la ciudad perdida | Libros de historia

In el caluroso verano de 1840, el joven orientalista Henry Rawlinson llegó a Karachi y buscó ansiosamente a su mentor, el arqueólogo pionero de Afganistán, Charles Masson. Los rumores que había escuchado lo alarmaron profundamente.

Rawlinson era una estrella en ascenso: recientemente se había hecho un nombre al ayudar a descifrar la antigua escritura cuneiforme persa; pero consideraba que Masson era un erudito mucho más grande. Durante más de una década, Masson había vagado, solo ya pie, descubriendo Afganistán, recolectando monedas e inscripciones, estudiando ruinas y haciendo bocetos.

Las monedas bilingües helenísticas que Masson había enviado a Calcuta, acuñadas por hombres con nombres como Pantaleon, rey del norte de la India y Demetrius Dharmamita, eran como piedras Rosetta en miniatura. Habían proporcionado a los investigadores la clave para comprender la historia antigua profundamente híbrida y greco-budista de la región. Las monedas Heliochles of Balkh eran típicas: presentaban un perfil romano en un lado – nariz grande, arrogancia imperial en los ojos – pero en el reverso Heliochles eligió un toro brahmini indio jorobado como símbolo.

Masson también fue el primer arqueólogo occidental en visitar las antiguas ciudades de Harappa y Mohenjo Daro. Fue él quien dio a conocer por primera vez la perdida edad de oro budista helenística de Gandhara al desenterrar las imágenes aún más antiguas de Buda. Su hallazgo más espectacular fue el ataúd de Bimaran de oro macizo con incrustaciones de granate que es hoy uno de los mayores tesoros del Museo Británico. Aquí, las figuras clásicas del Buda se colocan bajo arcos de arcos de medio punto, los músculos se ondulan bajo los pliegues diáfanos de su toga. Está de pie con los ojos medio cerrados, el cabello engrasado y peinado en un moño superior; su rostro está lleno y redondo; y labios firmes y orgullosos, el Buda emitió en forma de Apolo.

Sobre todo, Masson había hecho más que nadie para descubrir las huellas dejadas por Alejandro el Grande en Afganistán e identificar, en la llanura de Shomali, en las afueras de Kabul, el sitio de la legendaria ciudad perdida de Alejandría bajo las montañas. Para Rawlinson, como para muchos estudiosos posteriores, Masson fue un verdadero pionero y un verdadero héroe.

Sin embargo, a pesar de todos sus extraordinarios logros, Masson sigue siendo un enigma. A pesar de los claros rastros de un acento cockney, afirma ser «un caballero estadounidense de Kentucky». Era una historia de portada que pocos creían, y Masson había sido recientemente encarcelado por la Compañía de las Indias Orientales bajo sospecha de espionaje cuando fue arrestado vagando, indocumentado, en las fronteras de Afganistán. La compañía lo mantuvo en aislamiento medio muerto de hambre durante seis meses, con una dieta ocasional de pan duro y tripas de cordero, que casi parece haberlo molestado.

Ciertamente, cuando Rawlinson finalmente hizo que Masson corriera a la tierra en los callejones de Karachi, se horrorizó por lo que le había sucedido al hombre al que había venerado durante mucho tiempo como el mayor arqueólogo de su tiempo: «Fui a la ciudad para ver a Masson, a quien tengo escuché y leí mucho ”, escribió Rawlinson en su diario. “Lo encontré en una casucha miserable hablando con un Belochés casi desnudo y medio borracho. Me quedé con él durante varias horas y me entristeció muchísimo todo lo que presencié. Su lenguaje era tan insolente al principio que pensé que se había vuelto bastante tonto. Creo que su mente realmente está cediendo.

La historia de Masson ha fascinado a generaciones de escritores y se abre paso a través de muchos libros sobre Asia Central de Peter Hopkirk. El gran juego a Rory Stewart Los lugares Entre. Cuando buscaba lo mio El regreso de un rey: la batalla por Afganistán 1839-1842Encontré una reserva de cartas de Masson en los Archivos Nacionales de la India. Era evidente que mantenía una correspondencia detallada y confidencial con dos de los grandes maestros del espionaje de Asia Central, Claude Wade y Alexander «Bukhara» Burnes. Recuerdo que en ese entonces pensé en el libro maravilloso que sería su historia, que abarcaba las costas más salvajes de la arqueología, la exploración y el manto y la daga del espionaje de The Great Game. Pero muchas cosas sobre Masson no estaban claras, y en mis libros, como tantas veces antes, Masson se ha mantenido como una figura fascinante al margen del cuento principal, eclipsado en la muerte, como lo fue en vida, por más conocido, mejor conectado y más poderoso. Hombres.

Solo ahora, con esta magnífica biografía, se cuenta la historia de Masson en su totalidad por primera vez. El resultado, escrito de forma evocadora, impecablemente investigado y meticulosamente anotado, pero con el ritmo y la complejidad de la trama hábilmente tejida de una novela de John le Carré, es una pequeña obra maestra. Resuelve la mayoría de los misterios de la historia de Masson y merece todos los elogios que sin duda ganará.

La historia que Richardson armó minuciosamente a partir de registros de tres continentes cuenta una historia muy diferente a la que contó el propio Masson. Resulta que el verdadero nombre de Masson era James Lewis de la Artillería de Bengala. Era un londinense autodidacta de clase trabajadora que se alistó en el ejército de la Compañía de las Indias Orientales. Luego, en 1827, fingió su propia muerte en el sitio de Bharatpur y desapareció en la noche. Deambuló como un faquir por Hindustan, sin pasar por Mughal Delhi para evitar la atención. De alguna manera, se dirigió hacia el norte desde Bikaner a través del profundo vacío del desierto de Thar, antes de reaparecer, hambriento, hinchado y desollado, en la corte de Bahawalpur, en la actualidad, Pakistán.

Allí, Masson fue reclutado en una fuerza mercenaria formada por el aventurero estadounidense Josiah Harlan, el autoproclamado Príncipe de Ghor y uno de los modelos a seguir de Rudyard Kipling para El hombre que quiso ser rey. Harlan tenía como objetivo recuperar Afganistán para el rey derrocado, Shah Shuja ul-Mulk, pero la expedición colapsó rápidamente y Masson se quedó solo y sin amigos en medio de un Afganistán devastado por la guerra. Aquí pronto le robaron la mayoría de sus posesiones e incluso su ropa. No pudo regresar a la India donde lo buscaban -la empresa lo había condenado a muerte por deserción-, por lo que no tuvo más remedio que mendigar el camino a Kabul, donde comenzó con calma su búsqueda.

Bajo la protección del muy inteligente y curioso príncipe heredero de Kabul, Akbar Khan, y armado con una copia de Arrian. Vida de Alejandro Magno, Masson se convirtió en el primer occidental en explorar la arqueología antigua de Afganistán. Siguiendo los pasos de Alejandro, excavó metódicamente estupas budistas y palacios Kushan y rápidamente localizó los restos de la Alejandría perdida.

Es aquí donde las excavaciones de Masson realmente comenzaron a dar sus frutos: «Antes del inicio del invierno, había acumulado mil ochocientas sesenta y cinco monedas de cobre», escribe, «junto a unas pocas monedas. Plata y muchos anillos , sellos y otras reliquias. Pieza tras pieza, se grabaron las mismas palabras en griego antiguo: «Basileus Basileon», «Rey de reyes»; Sin embargo, estas eran claramente monedas budistas y muchas de ellas estaban en edificios que parecían ser monasterios budistas. Obviamente, Masson comenzó a enviar la selección de sus hallazgos a la New Asian Company en Calcuta. Lentamente, la historia de los griegos budistas bactrianos comenzó a juntarse.

Fue su ex comandante mercenario, Josiah Harlan, quien informó a las autoridades sobre el pasado de Masson. Cuando el maestro de espías de la Compañía de las Indias Orientales, Claude Wade, se enteró del secreto de la verdadera identidad de Masson como desertor de la EIC, lo chantajeó para que se convirtiera en un «intelectual», planteando tanto la amenaza de la pena capital como la apelación del perdón. Eso no termino bien. Una vez que Masson se asoció con el negocio, se convirtió en un hombre marcado. Finalmente se vio obligado a abandonar Kabul en 1839, justo antes de que la empresa se confundiera con la catástrofe de la Primera Guerra Anglo-Afgana.

Se han ignorado los consejos políticos de Masson y su profundo conocimiento de Afganistán. El resultado fue un conflicto que su primer historiador describió como «una guerra iniciada sin rumbo fijo, perseguida con una extraña mezcla de vaguedad y timidez, finalizada tras sufrimiento y desastre, sin mucha gloria tampoco atribuida al gobierno gobernante.» , o el gran cuerpo de tropas que lo dirigía. No se ha obtenido ninguna ventaja, política o militar. «

Masson regresó a Inglaterra, para morir en la pobreza cerca de Potters Bar, Hertfordshire, en 1853 «de una enfermedad cerebral incierta». Fue enterrado en una tumba anónima. La empresa se ha apropiado de sus invaluables hallazgos y descubrimientos académicos, y solo ahora se ha hecho evidente su plena realización. Richardson escribe al final de su desgarrador libro: “Nunca se ha erigido ninguna estatua en Masson. No se ha erigido ningún mausoleo de mármol. Ni siquiera un retrato sobrevive. Pero con la publicación de esta biografía absolutamente brillante, finalmente tiene un homenaje apropiado.

Alexandria: The Quest for the Lost City es una publicación de Bloomsbury (£ 25). Para apoyar a The Guardian, solicite su copia en guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.

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