El Festival de Cheltenham es una mirada lejana para los entusiastas de las carreras | Festival de Cheltenham 2021

A medida que se acercaba la primera carrera, empezaron a aparecer figuras en las rocas y afloramientos de Cleeve Hill, sobre el hipódromo de Cheltenham.

El festival de carreras de caballos de este año se lleva a cabo a puerta cerrada y se ha colocado a la policía en el campo para mantener a los posibles espectadores alejados de la acción. Pero unos pocos decididos no se dejaron disuadir y escalaron la colina bajo el sol ardiente para echar un vistazo lejano a una de las grandes sedes del calendario deportivo.

John Cooper, un psicólogo de Cheltenham que ha asistido a todas las reuniones durante más de tres décadas, dijo que no pudo resistirse a echar un vistazo. «Es un espectáculo tan maravilloso», dijo.

Charlie Hayhurst-Ding en su café
Charlie Hayhurst-Ding en su café en Pitville Park, cerca del hipódromo. Fotografía: Graeme Robertson / The Guardian

Había subido la colina, el punto más alto de los Cotswolds, con su prima segunda, la estudiante Rachael Martin, y le había explicado lo extraño que era el evento de este año. «Es bastante extraño ver la ciudad tan vacía», dijo. “Por lo general, está lleno de decenas de miles de personas, muchas de ellas irlandesas, que tienen una gran fiesta. Parece vacío este año.

Cheltenham durante la temporada de festivales suele ser un derroche de color y vida. Los miembros de la realeza y los aristócratas se codean con las estrellas de reality shows, los futbolistas y los agricultores. Algunos están allí para intentar ganar dinero, otros para servir tantas pintas de Guinness y copas de champán como sea posible.

No este año. No hay helicópteros que lleven a los súper ricos, ni limusinas de alquiler que lleven a grupos de juerguistas hasta la puerta principal.

«Por lo general, lo golpean aquí ahora mismo», dijo Michael Brown, quien trabaja en uno de los estacionamientos cerca de la entrada principal. “Suena muy extraño, pero al menos hay carreras. Ojalá volvamos a la normalidad el próximo año. «

Charlie Hayhurst-Ding, que dirige un café para llevar en Pitville Park cerca del hipódromo, dijo: «Es muy, muy tranquilo». Ha trabajado en el festival en el pasado y en pubs durante el evento. «Se está volviendo completamente ocupado», dice. «De hecho, agradezco el hecho de que puedas venir este año».

El festival está valorado en £ 100 millones para la economía regional. Pubs, hoteles, bed and breakfast, restaurantes, tiendas de abarrotes y carnicerías pierden mucho. Una pila de puestos de carreras no deseados en los quioscos de prensa de Clarence Stores contó la historia. Se esperaba que las tiendas hubieran pedido 65 y vendido menos de una docena.

Steve Ratcliffe, presidente de Cheltenham Tigers Rugby Club, fue encontrado reparando una valla publicitaria rota. Por lo general, el club gana £ 30,000 sirviendo desayunos y cervezas a los apostadores y proporcionando espacios de estacionamiento. “El festival es nuestra mayor recaudación de fondos”, dijo Ratcliffe. El club está lanzando una campaña de crowdfunding para intentar compensar las pérdidas.

Ian Coote mira a través de unos binoculares.
Ian Coote mira a través de unos binoculares. Fotografía: Graeme Robertson / The Guardian

De vuelta en la colina, Ian Coote observó la carrera a través de un par de binoculares. Vive localmente y, a menudo, observa desde ese punto de vista incluso cuando se permiten multitudes. «Ves el final de la carrera y uno o dos segundos más tarde el rugido de la multitud te llega aquí», dijo. «Me gusta eso.»

Las fotografías de puestos abarrotados en Cheltenham el año pasado, cuando Covid se difundió, podrían convertirse en una de las imágenes definitorias de la respuesta inicial del Reino Unido a la pandemia.

Muchos lugareños sintieron en ese momento que esto no debería haber sucedido, y están convencidos de que es correcto que esta vez no haya multitudes. «Tengo amigos que fueron el año pasado y atraparon a Covid», dijo Coote. “Ciertamente ha tenido un impacto en la propagación del coronavirus en esta área. Me alegro de que hayan visto significado este año. «

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