El proveedor del kit de prueba de Covid bromeó con Hancock en WhatsApp diciendo que «nunca había oído hablar de él» | Matt Hancock

El ex vecino de Matt Hancock que suministra al NHS millones de tubos de ensayo Covid bromeó con el Secretario de Salud diciendo que «nunca había oído hablar de él» durante un intercambio privado en WhatsApp.

El intercambio, visto por The Guardian, sugiere a Alex Bourne, un ex recaudador de impuestos que no tenía experiencia previa en la producción de dispositivos médicos antes de comenzar a suministrar al gobierno., puede haber minimizado su relación con Hancock en público.

Los mensajes, que sugieren una familiaridad fácil entre los dos, se enviaron a fines de noviembre, poco antes de que The Guardian publicara un artículo sobre el trabajo de Bourne en el NHS y sus vínculos con la secretaria de salud.

En un mensaje de WhatsApp que Hancock le envió a Bourne sobre la historia que se avecinaba, la secretaria de salud llamó al periódico un «trapo». Bourne respondió: «Matt Hancock, nunca escuché de él», antes de asegurarle al Secretario de Salud que sus abogados estaban «en todas partes» y un periodista investigaba su conexión «como un vagabundo con pulgas».

Es probable que la divulgación de las publicaciones intensifique la presión sobre Hancock para que explique completamente cómo se le otorgó a la compañía de Bourne un trabajo lucrativo al proporcionar tubos de ensayo para usar en los kits de prueba NHS Covid.

Bourne, Hancock y el Departamento de Salud y Bienestar (DHSC) insistieron en que el Secretario de Salud no tenía ningún papel en la asignación del trabajo.

El negocio de Bourne, Hinpack, que dirige desde la granja industrial de patatas de su suegro en Cambridgeshire, está en problemas. Recientemente, retiró voluntariamente al menos 8 millones de tubos de ensayo que se habían entregado a los almacenes del NHS debido a problemas de calidad.

Bourne inicialmente ofreció los servicios de su compañía al Secretario de Salud al comienzo de la pandemia en un mensaje personal enviado al WhatsApp de Hancock el 30 de marzo. Estos mensajes no se dieron a conocer públicamente, pero Bourne dijo que Hancock lo remitió al sitio web de DHSC.

En ese momento, Hinpack fabricaba vasos de plástico y cajas para llevar para la industria de la restauración. Las cuentas de la compañía en 2019 indican que Hinpack era en ese momento técnicamente insolvente. Sus abogados dijeron que los documentos presentados por Companies House en ese momento reflejaban el hecho Hinpack era una startup y sus deudas eran préstamos del propio Bourne, «un hombre de recursos privados».

La compañía pudo convencer a los funcionarios de la cadena de suministro del NHS y a dos de sus principales distribuidores de que era capaz de suministrar decenas de millones de tubos de ensayo estériles.

En total, se le ha pedido a Bourne que entregue pedidos por valor de casi 50 millones de libras esterlinas para las pruebas de Covid como subcontratista de uno de los distribuidores oficiales del NHS, Alpha Laboratories.

Los abogados de Bourne niegan que Hancock haya ayudado a su cliente de alguna manera y también negaron que los dos fueran amigos, diciendo que simplemente eran «familiares». Hancock se negó a sentirse atraído por la naturaleza de su relación con Bourne, quien dirigía un pub en el pueblo cerca de su antigua casa de electores.

«Matt Hancock, nunca he oído hablar de él»

El intercambio de WhatsApp visto por The Guardian tuvo lugar el 25 de noviembre, un día antes de que el periódico publicara su primer artículo sobre la pareja. A ambos se les había hecho preguntas sobre la naturaleza de su relación y si Bourne había recibido un trato preferencial.

A las 3:38 pm, Hancock le escribió a Bourne: “Aparentemente, mañana vamos a aparecer juntos en The Guardian. Me acusan, horrorizado, de tener su número de teléfono. Mis disculpas de antemano por esta publicidad no solicitada. Qué trapo.

Siete minutos después, Bourne respondió: “Matt Hancock, nunca escuché de él. Pudimos obtener la cadena de eventos sobre cómo terminamos brindando al NHS evidencia de respaldo que muestra que usted no tuvo nada que ver con nosotros. «

Refiriéndose a un bufete de abogados de Londres que había contratado para responder a las preguntas de un periodista, Bourne agregó: «Tengo a Carter-Ruck encima de ella como un [t]se arrastra sobre las pulgas. No se necesitan disculpas, lamento haberte involucrado en algo por asociación. «

La frase «como un vagabundo con patatas fritas» es una jerga ofensiva que significa con entusiasmo que una persona sin hogar hambrienta se ocuparía de la comida tirada.

Compuesto de mensajes de WhatsApp entre Matt Hancock y Alex Bourne
Mensajes de WhatsApp entre Matt Hancock y Alex Bourne. Compuesto: The Guardian

El bufete de abogados Carter-Ruck promete ayudar a sus clientes a lidiar con el «interés de los medios no deseado», afirmando en su sitio web que tiene «una experiencia incomparable en el uso de su experiencia legal y estratégica para evitar la publicación de artículos desfavorables e intrusivos».

No está claro exactamente cómo se seleccionó a Hinpack como un importante proveedor de dispositivos médicos para el NHS, o exactamente con qué frecuencia Bourne y Hancock se comunicaron entre sí.

Cuando se le preguntó por primera vez en noviembre, Carter-Ruck negó categóricamente que Bourne tuviera alguna conversación con Hancock con respecto a los suministros de Covid. Bourne luego retrocedió, admitiendo que en realidad había estado enviando mensajes de texto y correos electrónicos al Secretario de Salud durante varios meses.

Según Bourne, después de enviar a Hancock el mensaje inicial de WhatsApp en marzo de 2020, presentó oficialmente detalles del trabajo que Hinpack podría hacer en un sitio web de DHSC para posibles proveedores. Los abogados de Bourne dijeron que envió a Hancock otro mensaje de WhatsApp el 4 de abril, al que la secretaria de salud no respondió.

A mediados de abril, Bourne dijo que VWR, un distribuidor de productos médicos que tenía un acuerdo marco para abastecer al NHS, lo había llamado. Después de varias conversaciones, VWR terminó pidiendo a Bourne que proporcionara tubos de ensayo para el NHS.

Los abogados de Bourne dijeron que envió a Hancock otro mensaje privado el 14 de mayo, informándole que había ganado un contrato. Desde principios del otoño, Bourne ha estado suministrando tubos de ensayo a través de Alpha Laboratories, otro distribuidor médico con un contrato preexistente para suministrar al NHS. Hinpack se nombra como el único subcontratista en un contrato de £ 40 millones entre DHSC y Alpha Laboratories.

Los abogados de Bourne dijeron que no buscaba escapar del escrutinio de sus contactos con Hancock, y dijeron que después de cada intercambio le enviaba una nota al DHSC para asegurarse de que hubiera una grabación de su conversación.

Cependant, en réponse à une récente demande d’accès à l’information concernant les dates de leurs communications l’année dernière, le DHSC a déclaré que ses dossiers montraient que Bourne et Hancock n’avaient communiqué qu’une seule fois – le 25 agosto.

No mencionó los muchos mensajes de WhatsApp entre los dos en marzo, abril, mayo y noviembre, u otras comunicaciones que supuestamente tuvieron lugar en junio y septiembre.

Aunque solo es un subcontratista, Bourne ha tenido repetidas comunicaciones directas con funcionarios de DHSC.

Varias fuentes dijeron que Bourne se jactaba regularmente de su estrecha relación con Hancock en conversaciones con esos funcionarios, así como con socios comerciales y empleados. Otras fuentes han descrito a Bourne y Hancock como «amigos» y «compinches».

Sus abogados han descrito las acusaciones de que se jactaba de su relación con Hancock como «bordados sin fundamento».

Rachel Reeves, la ministra del gabinete en la sombra, dijo: “La secretaria de Salud tiene algunas preguntas extremadamente serias que responder aquí. El gobierno debe investigar urgentemente estos mensajes absolutamente impactantes.

Tubos de ensayo defectuosos

Mientras tanto, hay cada vez más preguntas sobre la capacidad de Bourne para entregar viales seguros y confiables al NHS.

En diciembre, un informe del DHSC registró los resultados de las pruebas de 11.000 tubos de ensayo Hinpack que debían ensamblarse en kits para el público. Los tubos de ensayo estériles y a prueba de fugas son un componente esencial, ya que se utilizan para transportar hisopos de forma segura a los laboratorios.

Sorprendentemente, el informe del DHSC, visto por The Guardian, señaló que los 11,000 estaban todos defectuosos, ya sea agrietados, rotos, rayados o con tapas faltantes o mal atornilladas.

Después de las comprobaciones, Bourne retiró sus suministros (tubos de ensayo de al menos 8 m) de los almacenes y acordó ponerlos en cuarentena.

El gerente de calidad de consultoría de Hinpack, Michał Kisiel, con sede en Polonia, dijo a The Guardian que Bourne había retirado sus existencias de los centros logísticos del NHS porque los tubos no habían pasado las pruebas de presión, lo que significa que no se podía garantizar que fueran impermeables. “DHSC ha solicitado tubos que pasen esta prueba. Si contienen hisopos de pacientes, no deben tener fugas ”, dijo.

Anteriormente, los abogados de Bourne habían dicho que los dispositivos médicos producidos por Hinpack eran «de ninguna manera complicados y encajaban bien con las habilidades existentes de nuestro cliente». Dijeron que el reciente retiro de millones de viales fue causado por el cambio en las especificaciones del producto por parte de la DHSC.

Una fuente del gobierno dijo que después de que Hinpack retirara los tubos de ensayo, se realizó una visita al sitio y la compañía proporcionó todas las pruebas necesarias de que los procesos adecuados «ya están en funcionamiento» para garantizar que los productos cumplan con los requisitos.

DHSC cancela los pedidos del programa de pruebas Covid y, como parte de esto, se entiende que está buscando reducir drásticamente la cantidad de viales Hinpack pedidos por Alpha Laboratories, solicitando una reducción de volumen de hasta un 75% en un pedido de 40 millones de libras esterlinas realizado en diciembre.

Según los informes, una cantidad significativa de tubos de ensayo de plástico de Hinpack se han quemado en los últimos meses sin permiso en varias propiedades a las que Bourne tuvo acceso, incluido su propio patio trasero.

The Guardian vio evidencia de tal incendio, con tubos de ensayo esparcidos alrededor de la base de un fuego que enviaban enormes columnas de humo negro al cielo. Los bomberos de Suffolk tuvieron que presenciar otro incendio fuera de la casa de Bourne para apagarlo el 2 de enero.

Los abogados de Bourne han dicho que estaba «mal» que los tubos de ensayo Hinpack fueran arrojados a incendios sin licencia. Dijeron que el incidente del 2 de enero en la propiedad de Bourne estaba relacionado con «una incineración errónea de la base de una alfombra de la casa».

El mes pasado, The Guardian reveló que el negocio de Bourne estaba siendo investigado por la Agencia Reguladora de Medicamentos y Productos Sanitarios (MHRA) por reclamos relacionados con las normas de higiene. Los abogados de Bourne han negado las acusaciones de higiene y dijeron que su cliente desconocía la investigación del regulador.

Dijeron que «lamenta mucho» la elección del idioma en su mensaje de WhatsApp y no desea suprimir los informes fácticos relevantes.

Un portavoz de la DHSC enfatizó que Hinpack no tenía un contrato «directo» con el gobierno y dijo que «las acusaciones de que los ministros estaban directamente involucrados en las decisiones de compra o en la gestión de contratos son falsas». El portavoz dijo que la imparcialidad e integridad de la contratación pública «se toma muy en serio».

Hancock se negó a comentar. Cuando se le preguntó sobre el trabajo de Bourne en una conferencia de prensa en Downing Street en diciembre, Hancock respondió: «No tuve absolutamente nada que ver con este contrato». En febrero, cuando el Secretario de Salud concedió entrevistas televisivas desde la casa de su circunscripción, los espectadores vieron una foto del pub Bourne en su pared. Desde entonces, la foto ha sido eliminada.

Una foto del pub de Bourne, el Cock Inn, se puede ver en la pared detrás de Hancock.
Una foto del pub de Bourne, el Cock Inn, se puede ver en la pared detrás de Hancock. Compuesto: documentos

En un comunicado, Alpha Laboratories se distanció del retiro de frascos, que tuvo lugar a instancias de Hinpack. «Tenemos un sistema de gestión de calidad riguroso y, como parte de eso, un sistema robusto de retirada de productos que, afortunadamente, rara vez se ha utilizado». Dijo que su sistema de calidad no había recibido ningún detalle sobre los problemas de calidad con los tubos suministrados por Hinpack.

VWR confirmó que anteriormente había suministrado tubos de ensayo Hinpack al NHS, pero ya no lo hizo, y se negó a comentar sobre cómo surgió la empresa.

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