¿Qué podemos aprender de la experiencia africana de Covid? | Coronavirus

As África está emergiendo de su segunda ola de Covid-19, una cosa está clara: después de registrar oficialmente más de 3.8 millones de casos y más de 100,000 muertes, no se ha salvado. Pero el número de muertos sigue siendo menor de lo que predijeron los expertos cuando se informaron los primeros casos en Egipto hace poco más de un año. La relativa juventud de las poblaciones de África en comparación con las del norte del planeta, aunque es un factor importante que contribuye, puede no explicar completamente la brecha. Entonces, ¿qué está sucediendo realmente en África y qué nos dice la experiencia del Covid-19 en este continente sobre la enfermedad y sobre nosotros mismos?

«Si alguien me hubiera dicho hace un año que tendríamos 100,000 muertes por una nueva infección, no lo hubiera creído», dice John Nkengasong, el virólogo camerunés que dirige los Centros Africanos para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). en Addis Abeba, Etiopía. Por cierto, lamenta la estremecedora normalización de la mortalidad que ha provocado esta pandemia: «Cien mil muertes son muchas muertes», dijo.

Esto también es una subestimación. La subnotificación se produce en todo el mundo, pero la fragilidad de muchos sistemas de salud africanos y la relativa inaccesibilidad de las pruebas, de las cuales se han realizado más de 35 millones desde el inicio de la pandemia, de una población de 1.200 millones de personas, agravan el problema. allí. . Un estudio que pronto se publicará en la Revista médica británica, que involucró pruebas de PCR post-mortem de 364 cuerpos en una morgue en un hospital universitario en la capital de Zambia, Lusaka, mostró que uno de cada cinco estaba infectado con el virus. La mayoría había muerto antes de llegar al hospital, sin haber sido examinado.

Christine Jamet, directora de operaciones de la asociación médica Médecins Sans Frontières (MSF), con sede en Ginebra, dice que llevará tiempo establecer el impacto total de las epidemias africanas, pero la idea de que el continente ha tenido un ligero contacto con ellas. Covid -19 Es falso. Muchos países africanos implementaron medidas al mismo tiempo que Europa la primavera pasada, antes de reportar casos, y como resultado, aplanaron la curva inicial de manera mucho más efectiva, pero la segunda ola los golpeó duramente. En los puntos críticos actuales, que incluyen a Eswatini, Malawi y Mozambique, «los hospitales están desbordados», dice Jamet. «Instalamos tiendas de campaña junto a ellos para tratar a pacientes que de otra manera no tendrían camas». La situación empeoró por la escasez de oxígeno, una de las razones, según Nkengasong, por la que la tasa de letalidad media (TFC) en África superó recientemente el promedio mundial del 2,2%. Ahora se sitúa en el 2,6%.

Parcelas frescas en un cementerio de Johannesburgo
Parcelas frescas en un cementerio de Johannesburgo. La variante sudafricana se ha asociado con reinfecciones y una eficacia reducida de la vacuna. Fotografía: Jérôme Delay / AP

El CFR en sí mismo es un instrumento contundente, ya que un «caso» es más difícil de definir – y en términos de manejo de una pandemia, menos informativo – que una infección, ya sea que la infección esté produciendo síntomas o no. Pero las pruebas no son lo suficientemente buenas en África como para calcular la tasa de mortalidad por infección de forma más útil. Y, sin embargo, incluso teniendo en cuenta el subregistro, Nkengasong cree que la muerte es lo suficientemente visible en las comunidades africanas que puede decir con seguridad que, en general, la enfermedad ha sido menos fatal allí que en algunas otras regiones. Con sus colegas científicos del Grupo de Trabajo Africano sobre el Nuevo Coronavirus (Afcor), está de acuerdo en que esta paradoja puede explicarse principalmente por la juventud de las poblaciones africanas (la edad media es de 18 años) y la prevalencia relativamente baja de comorbilidades. .incluidas la obesidad y la diabetes. , especialmente entre los más pobres.

Es difícil discernir la causa y el efecto en datos epidemiológicos confusos, especialmente cuando esos datos son escasos, pero ahora hay evidencia sustancial que respalda la idea de que los predictores más poderosos de la mortalidad por Covid-19 son la edad y las comorbilidades, lo que dicen los expertos africanos. sobre sus experiencias locales. confirmar. El inmunólogo Hechmi Louzir, que dirige el Institut Pasteur en Túnez, dice que Túnez, que fue ampliamente elogiado por su manejo de la primera ola, pero tuvo menos éxito la segunda vez, representa menos del 1% de la población africana, pero el 6% de sus casos de Covid-19 notificados hasta la fecha. Con una edad media de 33 años, Túnez tiene una de las poblaciones más antiguas de África.

En Sudáfrica, mientras tanto, el asesor principal del gobierno sobre la pandemia, el epidemiólogo Salim Abdool Karim, informa investigaciones del Instituto Nacional de Enfermedades Transmisibles que indican que los blancos están muriendo a un ritmo más alto que los negros, lo contrario de la situación en el Reino Unido y los Estados Unidos. La población blanca de Sudáfrica es, en promedio, mayor que su población negra. Pero en un grupo de edad determinado, dice Karim, los negros tienen un poco más de probabilidades de morir que los blancos, un efecto que probablemente se deba a que los negros se presentan más tarde para recibir tratamiento. Esto, a su vez, probablemente esté relacionado con el acceso a la atención médica, ya que es más probable que los sudafricanos blancos paguen por la atención privada. Aunque la calidad de la atención es casi la misma en los sistemas públicos y privados, dice Karim, podría ser más difícil lucirse en una clínica pública. El mayor riesgo de hacinamiento también podría actuar como elemento disuasorio. (También puede haber una compensación en la operación, dice Jamet, con blancos más ricos y mayores que compensan su mayor vulnerabilidad al Covid-19, hasta cierto punto, al buscar tratamiento antes).

Un maestro lee las temperaturas en una escuela en Lusaka, Zambia. La investigación sugiere que el número de muertos en el país podría subestimarse en diez.
Un maestro lee las temperaturas en una escuela en Lusaka, Zambia. La investigación sugiere que el número de muertos en el país podría subestimarse en diez. Fotografía: Xinhua / Rex / Shutterstock

Se han propuesto muchas otras teorías para lo que los investigadores han llamado «la paradoja africana». Quizás lo más controvertido es que la pobreza protege: la idea es que las personas que viven en entornos abarrotados como los municipios, donde el distanciamiento social es más difícil de lograr, pueden haber estado más expuestas a los coronavirus vinculados a quien sea que causa el Covid-19, incluidos cuatro que causan resfriados. – y como resultado han adquirido cierta inmunidad contra Covid-19. Existe evidencia de tal protección cruzada, pero la teoría no ha resistido la prueba del tiempo. «Si estos fueran estos cuatro coronavirus que lo protegen, lo veríamos en los barrios marginales de Mumbai y las favelas de Brasil, pero no es así», dice Karim. La infección con variantes originales del virus Covid-19 ni siquiera protege necesariamente contra la nueva variante descrita por primera vez en Sudáfrica, dice.

La enfermera de cuidados de heridas con sede en Texas Linda Benskin argumentó que los altos niveles de vitamina D, que se produce principalmente en la piel cuando se expone a los rayos UVB en el sol, protege a los africanos contra el Covid-19, y por estas razones más de 200 científicos y médicos firmaron una carta abierta en diciembre, instando a los gobiernos a actuar para aumentar los niveles de vitamina D en otras poblaciones. Sin embargo, la Organización Mundial de la Salud (OMS) no está convencida y ha sugerido que los suplementos de vitamina D tratan eficazmente al Covid-19 (no menciona la prevención) en su página «Cazadores de mitos». Allí, la idea se asienta junto con las teorías de que los climas cálidos y húmedos y los medicamentos antipalúdicos vinculados a la hidroxicloroquina son protectores, ambos sin fundamento, según la OMS.

Luego está la categoría de teoría sobre la que el jurado aún está deliberando: que los antecedentes genéticos de los africanos pueden desempeñar un papel, por ejemplo, al influir en la prevalencia del receptor ACE-2 que usa el virus para ingresar a las células humanas, o que el sistema inmunológico africano. Se han preparado sistemas para repeler el virus, ya sea por otro tipo de vacunas o por altos niveles de infección por gusanos parásitos.

Si bien esto es nuevamente difícil de demostrar, la mayoría de los expertos parecen estar dispuestos a estar de acuerdo en que la experiencia de otras enfermedades infecciosas graves, incluido el ébola, de las cuales hay brotes activos en la República Democrática del Congo y Guinea, ha preparado a las poblaciones africanas para lidiar con Covid- 19. . «El gobierno pudo construir rápidamente un consenso sobre lo que a priori eran medidas drásticas e impopulares», dijo Amadou Sall, quien dirige el Institut Pasteur en Dakar, Senegal, sobre la rápida respuesta de ese país a la primera ola. «Buscando contactos en países como [the UK] es una teoría ”, dice Nkengasong. «En nuestros países, esto es una realidad». Jamet señala lo contrario: las habilidades de MSF han estado en demanda en toda Europa, dice, donde «la experiencia en el manejo de epidemias se ha perdido por completo».

Por ahora, por tanto, persiste la paradoja africana. “No tenemos una explicación de por qué el impacto fue menor”, ​​dice Karim. «Eso sigue siendo para mí una pregunta sin respuesta». Nkengasong dice que es posible que las respuestas no estén disponibles durante años y, hasta entonces, la mayoría de las teorías permanecen sobre la mesa. Sin embargo, una primera predicción ya ha sido refutada: muchos africanos cuyos sistemas inmunológicos están debilitados por la infección por VIH / SIDA morirían a causa de Covid-19. Afortunadamente, eso no sucedió, dice Karim, por una razón que, en retrospectiva, parece obvia. Las dos enfermedades no afectan a los mismos grupos de edad, ya que el VIH es principalmente una enfermedad de los jóvenes en África. Sin embargo, existe evidencia de que cuando las personas infectadas con el VIH contraen Covid-19, su Covid-19 puede ser más grave.

John Nkengasong, director de los Centros Africanos para el Control y la Prevención de Enfermedades, espera que el 60% de los africanos estén vacantes para fines de 2022.
John Nkengasong, director de los Centros Africanos para el Control y la Prevención de Enfermedades, espera que el 60% de los africanos estén vacantes para fines de 2022. Fotografía: Michael Tewelde / AFP a través de Getty Images

Ghana recibió esta semana el primer envío africano de la vacuna Covid-19 de la iniciativa Covax: 600.000 dosis de la vacuna Oxford / AstraZeneca. Los programas de inmunización están en marcha en el continente, en medio de la confusión causada por la falta de datos sobre la prevalencia de nuevas variantes en muchos países (a partir de los datos disponibles, parece que la variante descrita por primera vez en el Reino Unido se está extendiendo a África Occidental). mientras que la descrita por primera vez en Sudáfrica se extiende hacia el norte desde allí), y la falta de datos sobre el desempeño de diferentes vacunas contra estas variantes. Los CDC africanos están tratando de resolver el primer problema intensificando los esfuerzos de secuenciación (su objetivo es haber secuenciado 50.000 genomas virales para diciembre, frente a los 7.000 actuales) y el segundo mediante la recopilación de datos sobre hospitalizaciones y muertes a lo largo del tiempo. A medida que se distribuyen las vacunas .

El objetivo de Nkengasong es que el 35% de los africanos, en su mayoría habitantes de las ciudades, se vacunen para fines de este año y el 60% para fines de 2022. De esa manera, dice, debería ser posible reducir la epidemia continental a localizada. epidemias, que luego pueden ser sofocadas por campañas de salud pública, con el objetivo final de librar a África del Covid-19 en cinco años.

Cuando propuso por primera vez el objetivo del 60%, dice, algunos más allá de África le dijeron que el 20% era más realista: la proporción de cada población considerada vulnerable al Covid-19. “Pero si solo se vacuna al 20%, seguirá siendo un continente Covid para siempre”, dice. Esto se debe a que en África la enfermedad es transmitida por jóvenes, que no se consideran vulnerables y que tienden a presentar síntomas leves o nulos, pero que a menudo viven en hogares multigeneracionales.

Paradoja o no, dice Nkengasong, África no puede permitirse el Covid-19. Y la velocidad es esencial cuando se trata de la vacunación, porque si no ocurre rápidamente, la filtración inmunológica hará que las vacunas sean cada vez más ineficaces y la eliminación estará fuera del alcance del continente. Esta es la razón principal por la que él y sus colegas de Afcor condenan el nacionalismo de las vacunas, tanto dentro como fuera de África. La otra razón es que en este mundo hiperconectado, África con Covid es mala para todos. Como le gusta decir a Karim, «Nadie está a salvo hasta que todos estén a salvo».

Deja un comentario