«Lo tienes»: cómo la gripe aviar cambió la vida de un agricultor estadounidense | Gripe aviar

yon abril de 2015, las cinco granjas de pavos de Greg Langmo estaban repletas de machos, gallinas y pollitos. El negocio familiar de décadas en el condado de Meeker, Minnesota, estaba prosperando, y los cientos de miles de aves que criaba y vendía cada año eran saludables.

Y luego, esa misma noche, sonó el teléfono de Langmo. Los pájaros de uno de sus habitualmente activos establos estaban sentados, incapaces de hacer el corto viaje a sus comederos y bebederos. A la mañana siguiente, encontró cientos de cuerpos de suaves plumas blancas. Langmo envió toms muertos al laboratorio de diagnóstico veterinario de la Universidad de Minnesota. Esa noche, el granjero no pudo dormir. Una vez más, sonó su teléfono. Era un veterinario de laboratorio: «Lo tienes».

Greg Langmo
La familia de Langmo ha cultivado pavo durante generaciones. Fotografía: Jim Mone / AP

Las granjas de Langmo habían sido afectadas por la cepa mortal de la gripe aviar de Eurasia / Norteamérica H5N2, que, junto con otra cepa mortal, la Eurasia H5N8, plagó granjas avícolas en el oeste y medio oeste de EE. UU. Entre diciembre de 2014 y Junio ​​de 2015. Una tercera cepa, el H5N1 eurasiático / norteamericano, ha sido detectado en casi 100 aves silvestres por biólogos de vida silvestre de EE.

Fue la primera vez que una cepa extranjera de influenza aviar, H5N8, ingresó a América del Norte y se mezcló con virus de influenza aviar leve. Es uno de los muchos brotes mortales de gripe aviar que han matado a miles de millones de aves y han costado miles de millones de dólares en los últimos cien años. Estas pérdidas son parte de la realidad de la agricultura actual.

El advenimiento de la mortal gripe aviar está estrechamente relacionado con el desarrollo de la agricultura moderna, que ha creado una red global de incubadoras de enfermedades: granjas industriales en algunas partes del mundo, mercados de animales vivos en otras. – vinculados por rutas comerciales, movimiento de trabajadores y equipos y migración de aves silvestres.

Diagnóstico crítico

Poco después del diagnóstico, dice Langmo, «el resto de las aves comenzaron a morir a montones». Para detener la propagación, Langmo y sus empleados mataron a los supervivientes con un rápido golpe en la nuca. En tres días, casi todos los 11.000 machos en el establo infectado estaban muertos.

Luego se mudaron a los otros graneros. Trabajadores del Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA-APHIS) llegaron y rociaron a todas las aves vivas con espuma a base de agua, un asfixiante usado para la eutanasia masiva de aves de corral solo en situaciones de emergencia. El musgo fluía por el suelo, burbujeando como un mar embravecido, los pavos debajo sin aliento. Quince minutos después, todos estaban muertos.

Solo otros avicultores experimentarán la sensación de impotencia de perder una gran bandada de aves

Greg Langmo

“Solo otros avicultores experimentarán la sensación de impotencia de perder una gran bandada de aves”, dijo Langmo. Perdió 225.000 pavos en cinco granjas.

Langmo fue uno de los 211 avicultores comerciales de EE. UU. Que lucharon contra la gripe aviar durante el brote de 2014-2015, el peor que ha experimentado la industria avícola de US $ 40 mil millones (£ 31 mil millones). Se han diagnosticado y destruido 21 hatos de granjas de traspatio. En todo el país, más de 50 millones de pollos y pavos han muerto a causa del virus o han sido sacrificados para controlarlo. Los avicultores comerciales estadounidenses perdieron alrededor de $ 1.6 mil millones. La industria avícola estadounidense perdió alrededor de $ 3.3 mil millones.

Granja de Iowa afectada por epidemia
Una granja de Iowa afectada por el brote … la industria avícola estadounidense perdió aproximadamente $ 3.3 mil millones. Fotografía: Scott Olson / Getty

«Este brote fue … posiblemente el evento de salud animal más importante en la historia de los Estados Unidos», dice la Dra. Julie Gauthier, subdirectora de salud avícola en USDA-APHIS.

Historia mortal

La mortal gripe aviar – originalmente ‘plaga de aves’ – fue diagnosticada por primera vez en granjas italianas en 1878. Si bien las muertes de aves de corral reportadas antes de 1878 pueden haber sido gripe aviar, fue la primera veces, los científicos distinguieron el virus de las enfermedades bacterianas en las aves de corral, como las aves de corral. cólera.

Investigaciones posteriores revelaron que la influenza aviar es un virus de influenza A. Estos virus rara vez son fatales y, a menudo, afectan levemente a sus huéspedes naturales. Pero se sabe que los virus mortales de la influenza A, que mutan y emergen de los cuerpos de los animales domésticos, infectan y matan no solo a las aves de corral, sino también a las aves, los caballos, los cerdos, los murciélagos, los perros e incluso los humanos.

Un ganso disparado por un cazador se encuentra cerca de una tarjeta utilizada para documentar muestras.
Los agricultores han tratado de reducir el contacto entre los rebaños y las aves silvestres. Fotografía: Justin Sullivan / Getty

La aparición y coexistencia de tres cepas de influenza aviar letal híbrida (H5N1, H5N2 y H5N8) en los Estados Unidos durante la pandemia de 2014-2015 subraya la capacidad de los virus de influenza A para mezclarse, transformarse, infectar y persistir rápidamente.

Los virus mortales de la influenza aviar han surgido con mayor frecuencia a medida que las granjas avícolas han ampliado sus capacidades y han aumentado las tasas de reproducción durante los últimos 50 años. Durante los 37 años comprendidos entre 1959 y 1995, estos virus aparecieron 14 veces en todo el mundo, aproximadamente una epidemia cada 2,6 años; mientras que durante los 13 años comprendidos entre 1996 y 2008, ocurrieron 11 veces, aproximadamente un brote cada 1,2 años.

Estas especies no se mezclan

Los científicos y los agricultores están divididos sobre cuál es el mejor camino a seguir. En términos de prevención, ¿deben mantenerse las aves en el interior, lo que reduciría el contacto potencial con aves silvestres? ¿Deberían reducirse los movimientos de animales a gran escala (la cría intensiva depende del transporte de grandes poblaciones de aves después de la cría y para el sacrificio)? Es uno de los principales vectores a través del cual se puede propagar la enfermedad.

Algunas regiones del mundo buscan una buena higiene en las granjas y altos niveles de bioseguridad, donde las aves infectadas sean confinadas y sacrificadas para erradicar la enfermedad; otros, especialmente en países con muchas granjas industriales al aire libre, luchan por implementar la bioseguridad y pueden carecer de atención veterinaria disponible, por lo que permiten que las enfermedades circulen mediante el uso de vacunas. para reducir la enfermedad y la mortalidad.

Greg Langmo en uno de sus establos de pavos en 2007
Langmo en uno de sus establos de pavos … pasó un año reconstruyendo su negocio. Fotografía: Zuma Press / Alamy

«[Vaccines] no evitan que las aves se infecten con el virus de la influenza aviar o que produzcan y propaguen el virus en el medio ambiente ”, dice Gauthier, y agrega que hasta ahora, el sacrificio de aves ha sido la solución preferida. En los Estados Unidos.

Amenaza constante

Gene Baur, presidente y cofundador de Farm Sanctuary, una organización de bienestar animal con sede en el Reino Unido, cree que la creación de una red de pequeñas granjas al servicio de las comunidades locales es una posibilidad poderosa ya que reduce la necesidad para transportar animales, trabajadores agrícolas y equipo. Los científicos reconocen los beneficios de dar a las aves más espacio: las investigaciones muestran que los pollos estresados ​​por las condiciones de vida de hacinamiento típicas de las granjas comerciales tienen una inmunidad disminuida a las enfermedades.

Una matanza en una granja de patos de Yorkshire en 2014
Una matanza en una granja de patos de Yorkshire en 2014 … los científicos creen que la reducción de las existencias podría prevenir el próximo brote. Fotografía: Christopher Furlong / Getty

Después de un brote importante de gripe aviar en Tailandia de 2004 a 2005, los expertos determinaron que las granjas industriales tenían más probabilidades de infectarse que las granjas de traspatio. En los Países Bajos, después de un brote de 2003, los científicos sugirieron que la reducción de los rebaños comerciales podría prevenir el próximo brote.

Cuando confina a los animales en estas condiciones sucias, se convierten en caldo de cultivo para las enfermedades.

Gene Baur, santuario agrícola

“Cuando confina a los animales en estas condiciones sucias, superpobladas y estresantes, al igual que los humanos, se convierten en caldo de cultivo para las enfermedades”, dice Baur.

Después de considerar sus pérdidas financieras por la pandemia de 2014-2015, Langmo pasó un año reconstruyendo su negocio, de cinco granjas a dos. Dice que ha impulsado la bioseguridad al reducir el tráfico cruzado, controlar la salud de las aves con más frecuencia y mejorar el saneamiento mediante limpiezas profundas de rutina.

“Después de una desinfección completa, cada granero debe estar tan limpio como su cocina, sin plumas, sin nada”, dice Langmo. «Es muy caro.»

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