¿Distopía o utopía? El futuro de las ciudades podría ir en ambos sentidos | Chris Michael | Opinión

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Un amigo mío que es médico en Ontario, una de las provincias canadienses más afectadas por el coronavirus, me contó una historia fascinante sobre lo que Covid-19 ha significado para su trabajo.

Durante mucho tiempo había defendido el tratamiento remoto de pacientes, argumentando que una sola sesión de video grupal sobre, por ejemplo, diabetes, podría reemplazar docenas de consultas individuales; y las enfermeras practicantes pueden estar facultadas para administrar procedimientos médicos de rutina.

Paradójicamente, dijo, en realidad significaría Más atención personal a los pacientes como médicos sería dada de alta para los casos más urgentes.

Sus colegas pensaron que era un francotirador peligroso.

Luego llegó el coronavirus, toda la profesión médica adoptó sus ideas en masa y ahora se considera que la clínica de mi amigo está a la vanguardia de la tecnología. «El virus forzó una experiencia de la vida real que logró en un mes lo que tuve dificultades para defender durante 10 años», dijo.

Si, como parece probable, no recibimos una vacuna que repare Covid-19 de repente, es probable que vivamos con este virus durante algún tiempo, como lo hacemos con la gripe.

Entonces, ¿qué significa esto para la vida de la ciudad, tan truncada en los últimos meses? ¿Es la pandemia de Covid-19 un golpe fatal para nuestras ciudades, un problema en el corazón de nuestro ideal de vida urbana y comunitaria densa?

O, como sugiere la experiencia de mi amigo, ¿es la pandemia una apertura, una invitación a hacer las cosas de manera diferente, en todas las facetas de la vida urbana?

Distopía: sostén tu sombrero

El distópico La teoría, como siempre, es la oscuridad, donde muchas personas simplemente huyen. Aquellos que pueden trabajar de forma remota desde una segunda casa o vender y mudarse a los suburbios o más allá. Aquellos que no pueden, las personas que apenas llegan a fin de mes se encuentran con beneficios estatales o trabajos de servicio que los mantienen en su lugar, se verán obligados a quedarse. Muchos serán personas de color, cuya vulnerabilidad al virus ya se refleja en los datos que muestran que las personas negras mueren aproximadamente el doble que las personas blancas. Al igual que con el «vuelo blanco» de la posguerra a los suburbios, los centros urbanos serán abandonados por aquellos con dinero, dejándolos colapsar y revertir décadas de renovación urbana. El viejo prejuicio victoriano de que la densidad urbana es una colmena de enfermedades e inmoralidad reinará nuevamente.

Es cierto que el miedo a la plaga ya nos hace huir del metro, lo que daña un mecanismo crucial que permite que las ciudades prosperen. La cantidad de pasajeros en tránsito, que ya está disminuyendo lentamente en los Estados Unidos, colapsará, no solo por miedo, sino porque las demandas de distanciamiento social significan que los metros solo pueden manejar alrededor del 15% de sus viajes anteriores. . Pensadores como Joel Kotkin han argumentado que la expansión urbana no es solo el resultado natural de la pandemia, sino un modelo ideal para una vida segura e independiente. Todos vamos a conducir a todas partes, aterrorizados, solos, empeorando la congestión y envenenando el aire a medida que avanzamos. La contaminación del aire ya casi ha regresado a los niveles anteriores a Covid, mientras que la mayoría de las ciudades principales permanecen bajo algún tipo de cierre. Cuando aumentó en Wuhan, el uso de automóviles privados casi se duplicó.

Con viajes aún más miserables que antes, más compañías seguirán Twitter permitiendo que sus empleados trabajen desde casa para siempre. Como resultado, todos nos volveremos más solitarios y más deprimidos, con una menor productividad y menos «lazos débiles» que, según los científicos sociales, hacen que las ciudades sean productivas. Los trabajadores a domicilio correrán con los costos de las oficinas en el hogar.

Los bienes raíces comerciales pronto se desbordarán. Nueva York tiene 550 m² de oficinas; Incluso una caída del 10% provocaría una onda de choque. Los precios de la vivienda también podrían caer: ya habían bajado un 0,2% en mayo en el Reino Unido, y recién estamos comenzando. ¿Quién sabe qué podría desencadenar un pánico generalizado que estalle la burbuja inmobiliaria urbana y nos sumerja directamente en la Gran Depresión de Corona?

De cualquier manera, muchas industrias urbanas nunca se recuperarán. No hace falta decir que los restaurantes, cuyos márgenes de beneficio ya son notoriamente escasos, colapsarán en cifras récord. (Mi padre, que dirige un restaurante en Toronto, ya ha decidido que ni siquiera se molestaría en reabrir y vender el edificio). J Crew, Nieman Marcus, JC Penney y Hertz son solo el comienzo , Compañías estadounidenses que se declararon en bancarrota mientras el gobierno de los Estados Unidos todavía las sumergía con el tubo de plata. Cuando el grifo chirría, nuestras calles se convertirán en cáscaras secas de escaparates. Los gobiernos municipales, sin la base del impuesto a la propiedad, irán a la quiebra. Según un análisis realizado por la Liga Nacional de Ciudades en mayo, el déficit presupuestario general de las ciudades, pueblos y aldeas estadounidenses debería superar los 360 mil millones de dólares para 2022. Si esta indigencia conduce a una disminución en la financiación de los servicios sociales y, por lo tanto, a A medida que aumenta el crimen, podemos ver policías más agresivos en las comunidades negras y marrones, como las que llevaron a las recientes protestas.

Utopía: puede que no sea tan malo

Sin embargo, los utópicos miran el mismo apocalipsis y ven muchos menos zombis. Dicen que las ciudades necesitaban un cambio de rumbo. Ahora que hemos descubierto con nuestros propios pulmones los beneficios de reducir la contaminación del aire (Los Ángeles ha tenido su racha más larga de días de «buena» calidad del aire desde 1995) exigiremos mejores estándares de emisión, precios congestión y más calles sin automóviles. Todos aquellos que pueden comprar una bicicleta, como ya lo son, como las ciudades de París a Bogotá, están liberando carriles para carriles bici. La salud, física y mental, mejorará. Los sistemas de tránsito sobrecargados, afortunadamente, serán menos como cajas de sardinas. La inevitable caída en los precios del transporte obligará a los gobiernos a financiar adecuadamente el transporte público como un servicio público, lo que deberían haber hecho desde el principio; Las ciudades que no lo hacen perderán terreno inmediatamente en comparación con las que sí lo hacen. Las áreas de emisiones ultrabajas como Londres se volverán más fuertes hasta que los únicos autos que queden sean eléctricos; todos podremos comprometernos con Copenhague para lograr cero emisiones netas de carbono para 2025, mitigando así al menos parcialmente el peligro real del que Covid-19 nos distrajo: la emergencia climática.

El trabajo a distancia estará con nosotros para siempre, sí, pero idealmente en el comienzo de Internet de la gloriosa eliminación de la distancia. Para el personal, esto significará menos problemas de cuidado infantil y una mejor calidad de vida. Muchas empresas, por otro lado, ahorrarán dinero en los escritorios, liberando dinero para invertir en productividad. Cualquier disminución posterior en el valor de los edificios comerciales se compensará porque las empresas que hacer todavía necesita espacio de oficina probablemente necesitará más: la distancia social (en la oficina de Guardian en Londres es de 2 metros entre las estaciones de trabajo) requiere más espacio en el piso, no menos. También proliferarán los espacios de coworking para trabajadores remotos que no tienen oficinas en el hogar. (No estoy seguro de que el regreso de WeWork se considere utópico, pero vámonos).

La densidad, lejos de ser la ruina de las ciudades, seguirá siendo su gran atractivo. Tan pronto como nos acostumbremos a usar máscaras, como los japoneses (y tal vez incluso empezamos a inclinarnos en lugar de dar la mano), descubriremos que las ciudades siguen siendo los lugares más seguros para vivir: a un mejor acceso a hospitales y servicios comunitarios significa que usted hacer Contrato Covid-19, estás en buenas manos. Las ciudades más densas del mundo, Hong Kong, Seúl, Tokio, Singapur, han enfrentado muy bien el virus. Incluso el miedo al tránsito puede disminuir, como hemos aprendido de los casos de Japón o Francia, donde generalmente no se ha propagado el virus.

Los restaurantes sufrirán, sin duda, pero ante la perspectiva de no tener inquilinos, los propietarios negociarán alquileres más bajos, aflojando aún más el control del capitalismo rentista que, según Thomas Piketty, ha llevado a una gran desigualdad. Un mayor número de compañías independientes podría tener los medios para tener un espacio de exhibición. Ciudades como Nueva York (que, sin Central Park, tendría una de las peores proporciones de espacios verdes de cualquier metrópoli en la Tierra) finalmente invertirá en parques, peatones y espacios públicos.

De hecho, los occidentales se verán obligados a besar las calles nuevamente de una manera que no hemos tenido en una generación: pasar el rato en los patios delanteros y parques, en los arcos y en las esquinas de las calles.

¿Qué pasa si algunas personas, la mayoría de ellas mayores debido a su mayor vulnerabilidad a Covid-19, se mudan al campo, y qué? Una modesta corrección en el mercado inmobiliario, que ha enriquecido injustamente a la generación de los baby boomers a expensas de los millennials, finalmente desentrañará a la gran cobra del siglo XXI urbano: la gentrificación finalmente habrá alcanzado su punto máximo. ¿Alguien lamentará menos la limpieza social o llorará porque los inversores extranjeros ya no estacionarán su dinero en proyectos extremadamente caros de Thameside o Hudson River que han ayudado a hacer que las viviendas sean asequibles para ellos? Londinenses y neoyorquinos?

¿Que tiene razón?

No sabemos. Hay algunas pruebas que sugieren que las ciudades siguen siendo atractivas, como un estudio realizado por el investigador del Observatorio de la Ciudad Joe Cortright, que muestra que las búsquedas de propiedades para las ciudades aumentaron en abril de año en año; otros muestran un aumento en las búsquedas de pueblos pequeños y propiedades rurales. La contaminación del aire ha regresado; pero las nuevas ciclovías permanecen. La verdad es que con los gobiernos todavía aterrorizados de dejar de gastar dinero, todavía estamos en la fase uno.

Lo que parece probable es que la pandemia demostrará ser una solución muy necesaria para las ciudades que, aunque prosperan en un sentido, se están volviendo casi imposibles de vivir para cualquiera que no gane en el rango de ingresos del 10% superior. Esto podría ayudar a corregir los agravios políticos que han enfrentado a los centros urbanos liberales con las zonas rurales conservadoras en el tipo de enfrentamientos culturales brutales que dieron origen al Brexit y Trump. Un poco menos de gentrificación y un aire ligeramente más limpio pueden valer un poco de daño económico, pero como siempre, el desafío será asegurarse de que los pobres no sean golpeados.

Todo lo que sabemos con certeza es que las ciudades se lanzaron a una experiencia que nunca hubiéramos intentado de otra manera. Dada la forma en que iban las cosas, esto no puede ser del todo malo. Si ve los resultados como distópicos o utópicos, probablemente dependerá mucho de usted.

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