El lenguaje es parte del mecanismo de la opresión: solo vea cómo se describen las muertes negras | George Floyd

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muchos servicios policiales estadounidenses han prohibido los hokeholds o «collares vasculares laterales» desde la década de 1990. A veces es difícil recordarlo porque ha habido tantas muertes desde entonces, utilizando precisamente esta técnica. Las constricciones se asemejan a una especie de maniobra de judo: un brazo alrededor del cuello seguido de una presión de compresión lenta aplicada a la arteria carótida. Puede desactivar rápidamente a un oponente, aunque más de unos pocos segundos de presión aplicada pueden matar. Como en el judo, una rodilla hasta el cuello cumple el mismo propósito.

La asfixia de la policía es un tema delicado entre los afroamericanos. La historia de la muerte negra por asfixia evoca una historia fea que no se limita al linchamiento con el vicio. Muchos no recuerdan que Rodney King no solo fue golpeado con una porra, sino que un oficial, Theodore Briseno, puso su pie en el cuello de King para detenerlo. Quizás porque King no está muerto, este pequeño hecho se pierde en las discusiones de hoy.

Pero esta semana estuvo dedicada a los muertos. Eric Garner murió en 2014 y su nombre generalmente comienza con la letanía. Fue arrestado por vender «golosinas» o cigarrillos simples sin empacar. La policía lo arrojó al suelo, aplicó un estrangulamiento y lo detuvo hasta su muerte. Conocemos bien este incidente porque multitudes enojadas se reunieron, rogándoles a los oficiales que lo dejaran ir mientras Garner gritaba 11 veces: «No puedo respirar». Sabemos esto porque los transeúntes han tomado muchas fotos.

El nombre de Garner se canta como un mantra en la larga y triste racha de muertes más recientes de estadounidenses negros que murieron de muchas maneras. Breonna Taylor, Philando Castile, Ahmaud Arbery, Trayvon Martin, Michael Brown. Esta racha ahora culmina con el nombre de George Floyd. Arrestado porque se sospechaba que había falsificado un billete falsificado de $ 20, Floyd fue arrojado al suelo donde murió después de casi nueve minutos, con todo el peso de la rodilla del oficial de policía Derek Chauvin sobre su cuello. De nuevo, la multitud se reunió. Se gritaron advertencias cuando la vida de Floyd escapó. Se tomaron fotos claras.

El mundo ha explotado desde entonces. La muerte de Floyd fue un pararrayos para las protestas en todo el planeta. Aunque la atención se centró en el comportamiento de los cuatro agentes de policía en la escena, y en particular en la actitud temeraria y arrogante de Chauvin en todo momento, el daño no debe verse como limitado al comportamiento de estos oficiales, ni limitarlo al tema de la reforma policial. Aquí, por ejemplo, está el documento de cargos iniciales por la muerte de Floyd, publicado por el médico forense de Minneapolis: «La autopsia no reveló ningún descubrimiento físico para respaldar un diagnóstico de asfixia traumática o estrangulamiento . El Sr. Floyd tenía problemas de salud subyacentes, incluida la enfermedad de las arterias coronarias y la enfermedad cardíaca hipertensiva. Los efectos combinados de la restricción policial del Sr. Floyd, sus problemas de salud subyacentes y cualquier posible intoxicación en su sistema probablemente contribuyeron a su muerte. »

Es una descripción asombrosa, una vergonzosa circunlocución.

Pero, por supuesto, Floyd murió por asfixia. Esto es tan obvio que el informe del médico forense se lee como corrupción burocrática sistémica, indicando más que la mera indiferencia letal de un solo oficial «pícaro». Culpar a la muerte de Floyd por «condiciones de salud subyacentes» es una desviación notablemente determinada de la agencia de Chauvin.

Finalmente, la familia de Floyd contrató a un forense independiente que confirmó la asfixia mortal. Y poco después, el forense de Minnesota publicó un informe final, que registró la causa oficial de la muerte como un estrangulamiento.

El borrado lingüístico de la agencia a menudo dirige el ojo de una manera poderosa, diciéndonos dónde mirar y dónde no ir. Por ejemplo, Kajieme Powell era un hombre negro con problemas de salud mental. En 2014, tomó bocadillos de una tienda de conveniencia y los arrojó a la calle, supuestamente blandiendo un cuchillo de carne. Llamó a la policía: «Tírame, tira de mí, tira de mí, tira de mí ahora». Lo forzaron 12 veces.

Las acciones de la policía se explicaron por lo que desde entonces se ha convertido en un término bastante común, «suicidio por policía» o suicidio asistido por la policía. Es un despliegue interesante de pasivos. Elimina la responsabilidad oficial al rehacer a un oficial feliz del gatillo, como la voluntad prolongada del perturbado y sacrificado Powell. Lo hizo por sí mismo. Nadie es responsable excepto el suyo.

Es una característica del tropo de cuerpos negros que se suicidan. Se hace eco de la medida en que las tasas más altas de infecciones por Covid-19 entre los afroamericanos a menudo se atribuyen a la diferencia biológica en lugar de a las circunstancias de la vida: el costo se menciona con demasiada frecuencia como producto «Comorbilidades» como obesidad, asma, mala elección, «propensión» genética. Pero la pobreza crea placas de Petri para el virus: los negros, los pobres y los ancianos están muriendo a tasas más altas en Estados Unidos porque su situación social los ha encerrado en zonas geográficas estrechas y envenenadas, como los insectos colocados en un frasco, con la tapa bien atornillada.

Mientras miramos, se desarrollan y entrelazan dos grandes tragedias: el número de coronavirus y el número de muertes extrajudiciales a manos de actores estatales. Uno está vinculado al otro en una doble hélice de tristeza y desesperación. Los estadounidenses aspiran a resolver la inconsistencia de este momento. Este yesca emocional debe leerse en el contexto de otros eventos. Respondemos no solo al mal uso del poder policial, sino también a la desconcertante mala gestión federal de los recursos vitales en medio de una pandemia global: estamos presenciando de todas las formas posibles la mala gestión de la distribución de alimentos, subvenciones y ayudas financieras, equipamiento médico.

Esta tormenta perfecta de asfixia colectiva, un pie en todos nuestros cuellos, hizo que la imagen de la muerte de Floyd fuera aún más poderosa. Es legible para un espectro político tan amplio porque la resonancia de «No puedo respirar» nos hace estremecernos de dolor, induce restricciones políticas aterradoras, pero también duplica el poder del coronavirus para literalmente jadear a sus víctimas.

Es un momento tan frágil. Quizás estamos sentados al borde de una reforma real. O tal vez nunca podamos encontrar la salida del laberinto lingüístico que continúa transformando a los muertos en agentes asesinos de su propia desaparición.

• Patricia Williams es profesora de derecho en la Universidad de Columbia y columnista habitual de la Nación.

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