‘Él no quería esto’: la búsqueda de un hombre de dos décadas para dejar que el ‘gigante irlandés’ descanse en paz | Museos

Thomas Muinzer recuerda el día en que, siendo un estudiante aburrido en Belfast aprendiendo derecho inmobiliario, le llamaron la atención algunas frases sobre el «gigante irlandés» del siglo XVIII, Charles Byrne.

«Vi una nota a pie de página sobre un famoso gigante irlandés de Irlanda del Norte cuyos restos fueron robados en el camino a su funeral, preguntando si era o no un robo de propiedad, porque era un cadáver», dijo.

Muinzer se enteró de que durante más de 200 años el esqueleto de Byrne -a pesar de sus fervientes y explícitos deseos- había estado en exhibición en el Museo Hunterian en Lincoln’s Inn Fields, en el centro de Londres, y se «convenció de que algo muy desafortunado se había hecho con sus restos y con su memoria póstuma».

Fue el comienzo de una obsesión de dos décadas, ya que Muinzer, ahora codirector del Centro de Derecho Energético de la Universidad de Aberdeen, se asoció con el destacado ético médico, el profesor Len Doyal, y con otros activistas, incluida la difunta Dame Hilary Mantel, para buscar el consejo de Byrne. queda por ser retirado de la exhibición pública.

Esta semana, finalmente lograron ese objetivo. El Royal College of Surgeons, que administra el museo, ha anunciado que cuando vuelva a abrir después de una revisión de seis años esta primavera, los restos de Byrne ya no estarán en exhibición, pero se conservarán y estarán disponibles para «investigación médica de buena fe».

Charles Byrne (1761-1783), conocido como el gigante irlandés, que midió 8 pies y 4 pulgadas, fotografiado con varios notables de Edimburgo Fecha: 1784Un boceto póstumo de 1784 de Charles Byrne, conocido como el gigante irlandés, representado con los notables de Edimburgo. Fotografía: Aliyah

Con una altura de al menos 2,3 metros (7 pies 7 pulgadas), Byrne se ganaba la vida alardeando en los años previos a su muerte a la edad de 22 años. Pero los registros históricos revelan que estaba horrorizado de que después de su muerte su cuerpo fuera exhibido, dice Doyal, profesor emérito de ética médica en la Universidad Queen Mary de Londres, coautor de un artículo sobre Byrne con Muinzer en 2011.

«Todo lo que ha sucedido hasta ahora ha ido en contra de los deseos explícitos de Byrne», dice. «No había duda de que Byrne no quería que eso sucediera. Y sucedió.

Nacido en el condado de Derry en 1761, Byrne, que sufría de acromegalia (crecimiento de los huesos) y gigantismo, se mudó a Londres al final de su adolescencia. «Él no era solo, por así decirlo, una celebridad de feria», dice Doyal, quien agregó que Byrne era visto como un gran caballero. «Se codeaba con gente bastante famosa y rica».

A su muerte en 1783, un periódico de la época señalaba que «toda una tribu de cirujanos clamaba por el pobre irlandés difunto que rodeaba su casa como lo harían los arponeros ante una enorme ballena». Antes de que Byrne pudiera ser enterrado, Hunter supuestamente sobornó a uno de sus amigos para cambiar en secreto el cadáver por peso muerto y traerle el cuerpo. Cuatro años después, Hunter expone el esqueleto de Byrne.

El sorprendente gigante irlandés de la rue Saint-James, 27 de marzo de 1785.La popularidad de Byrne en la sociedad londinense de moda se recuerda en esta caricatura El sorprendente gigante irlandés de St James’s Street de 1785. Fotografía: Alamy

La forma en que se obtuvieron los restos de Byrne fue «absolutamente incorrecta», dice Dawn Kemp, directora de museos del Royal College of Surgeons, pero la discusión sobre lo que debería suceder ahora no era blanco o negro.

Kemp dice que la decisión de la universidad de quedarse con el esqueleto no debe verse como «final», pero dice que desde 1799 sus fideicomisarios han estado legalmente obligados a preservar la colección de John Hunter, el pionero cirujano y anatomista escocés que dio su nombre al museo. – en su totalidad. También argumenta que en 2023 no se puede predecir cómo los restos podrían ser útiles para la investigación médica en el futuro.

Al igual que el debate sobre los mármoles del Partenón en el Museo Británico, el museo se ha encontrado a pesar de sí mismo en la primera línea de una batalla cultural que tiene poco gusto por el debate mesurado. Kemp cree que algunas personas «piensan que somos cobardes conservadores y ese es el absurdo de los museos», mientras que otros calificaron de «incorrecta» la decisión de conservar los restos de Byrne y no llevar a cabo sus últimos deseos de ser enterrado en el mar. ella dijo.

«No quiero ser parte de este movimiento en las redes sociales para polarizar el debate, porque creo que tiene matices, [and] es muy importante”, dice ella. «El mal se le hizo a Byrne en 1783, no vamos a corregirlo tomando una decisión rápida ahora».

Doyal y Muinzer argumentan que ya se obtuvo el ADN del esqueleto y sospechan que el museo permitiría a los estudiantes de medicina ver el esqueleto en privado. Kemp insiste en que ese no es el caso y dice que un nuevo programa de charlas llamado Provocaciones Hunterianas explorará los temas relacionados con la exhibición de restos humanos y la adquisición de especímenes durante la expansión colonial británica.

La reina se encuentra con el gigante irlandés - Hunterian Museum, Londres en Lincoln's Inn Fields, Londres.  7 de noviembre de 1962La difunta reina durante una visita al Museo Hunterian en Londres en 1962 vio el esqueleto de Charles Bryne, adquirido por un coleccionista por subterfugio, según los investigadores. Fotografía: Medios PA

«El Hunterian no necesita quedarse con este cuerpo», dijo Doyal. «El deseo original de Byrne era ser enterrado en el mar. Eso es lo que quería, eso es lo que debería conseguir.

Muinzer recuerda que cuando vio por primera vez los restos de Byrne en 2011, fue junto a una cita del columnista contemporáneo Sylas Neville que llamaba a Byrne una bestia desagradable y maleducada, mientras que la participación de Hunter había sido «eliminada» de la historia. Ahora puede haber una oportunidad para que el gigante irlandés sea visto bajo una nueva luz. «Es una historia notable que captura la imaginación», dice Muinzer. «Y puede haber más por venir».

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