Cómo las inundaciones rápidas causaron estragos mortales en la capital de California: ‘Nadie lo esperaba’ | California

El agua le llegaba a la cintura cuando Bobby Lewis se apresuró en la oscuridad tratando de llevar el equipo y los animales a un terreno más alto. Apenas unas horas después del año nuevo, los aguaceros torrenciales habían ahogado el río Consumnes que bordea la propiedad de Elk Grove del ranchero al sur de Sacramento, California, hasta que estalló a través de los diques diseñados para contenerlo.

La familia Lewis ha sido propietaria de esta tierra durante décadas y ha resistido muchas tormentas, pero esta no se olvidará fácilmente. Dos de las vacas de Lewis se ahogaron durante el diluvio mientras trataban de nadar para ponerse a salvo, vistas por última vez con las piernas enredadas atrapadas entre las ramas estériles de un árbol sumergido.

Vientos aulladores azotaron el rancho toda la noche, arrojando la lluvia a un lado mientras caía. «Pensé que toda la casa iba a volar por los aires», dijo Lewis, recordando las noches de insomnio en las que corría a trabajar para asegurar su casa y sus terrenos mientras llegaban las tormentas. «Pero todo lo que realmente puedes hacer es ponerlo todo en alto y respirar profundamente».

Tres vehículos están sumergidos en el sur del condado de Sacramento en Wilton, California.Tres vehículos están sumergidos en el sur del condado de Sacramento en Wilton, California. Fotografía: Héctor Amezcua/AP

Durante las últimas dos semanas, un desfile de poderosos ríos atmosféricos ha traído tanto alivio como ruina a California. Si bien la lluvia es un espectáculo bienvenido en el estado azotado por la sequía, las violentas tormentas llegaron en rápida sucesión, causando inundaciones repentinas, miles de millones de dólares en daños y matando al menos a 18 personas.

Y con más tormentas por venir, incluso una llovizna podría resultar peligrosa en áreas donde los suelos y la infraestructura ya están sobresaturados.

El condado de Sacramento fue uno de los más afectados. Al menos cinco personas murieron aquí, la cifra más alta en el estado, tres de las cuales murieron en sus automóviles en una carretera inundada, y dos personas sin hogar murieron en la capital, Sacramento, por la caída de árboles.

Los residentes tuvieron poco tiempo para secarse entre los aguaceros que comenzaron a fines de diciembre. Para el día de Año Nuevo, franjas de tierra en el área rural justo al sur de la capital habían desaparecido en un vasto mar teñido de color siena que engullía tramos de caminos, pastos y cultivos recientemente resecos.

Los techos de los automóviles bailaban en las aguas marrones mientras los rescatistas rescataban a decenas de personas en las horas siguientes. Tres conductores fallecieron esa noche mientras intentaban navegar por las aguas de la inundación, convirtiéndose en las primeras de muchas víctimas de las tormentas.

“Todos fueron tomados por sorpresa”, dijo Tim Ehlers, un ranchero y residente de mucho tiempo en el área, quien agregó que nunca había visto el lugar inundarse como él. “Cuando entra, todo flota. Neumáticos. Contenedores de basura. Barriles de forraje. Y estos pequeños autos están flotando tan rápido que no puedes creerlo. No se necesita mucho.

Antes de apresurarse a evacuar, Ehlers y su esposa, Liz, apilaron artículos en su casa sobre mesas y sillas y trasladaron equipos y camionetas a las propiedades de sus amigos en un terreno más alto. No había mucho que pudieran hacer con solo una hora de aviso antes de que su propiedad comenzara a inundarse.

las inundaciones sumergen parte de un puente con la ciudad al fondoInundaciones causadas por las tormentas de lluvia de los ríos Sacramento y American cerca del centro de Sacramento, California. Fotografía: Fred Greaves/ReutersTim y Liz Ehlers fabrican sacos de arena para proteger su propiedad.Tim y Liz Ehlers fabrican sacos de arena para proteger su propiedad. Fotografía: Gabrielle Canon/The Guardian

«Ni siquiera pudimos poner sacos de arena antes de que comenzáramos a inundarnos», dijo Liz. «Había mucho que hacer y nadie lo esperaba». Pero ella se puso a trabajar asegurándose de que sus 12 pollos tuvieran la oportunidad de capear la tormenta, asegurándolos con comida y agua dentro de un gallinero con gallineros para 6 personas a pies del suelo. «Se mantuvieron a salvo», agregó con una sonrisa. “No hemos perdido ninguno.

En ese momento, el agua venía de ambas direcciones, brotando en una fuerte corriente que crecía desde las orillas del río. La lluvia seguía cayendo y el agua seguía subiendo. Era hora de irse. «Nos abotonamos lo que pudimos», dijo Tim, «pero cuando cerré la puerta, apenas podía levantarme».

Récord de latigazo cervical

Esta semana, mientras los residentes disfrutaban de un breve descanso de las lluvias, comenzó el trabajo masivo de limpieza. Los árboles derribados que mataron a dos personas sin hogar en la capital están parados, sus bordes astillados y dentados sobresalen de la tierra fangosa.

El martes, bolsas de azul perforaron los cielos plateados sobre el paisaje urbano en ruinas de Sacramento, dando a los trabajadores suficiente respiro de la lluvia para comenzar a limpiar los escombros. Las ramas cubrían las aceras empapadas y los parques, y grandes troncos bloqueaban las calles o descansaban sobre edificios destartalados.

mujer en camino fangoso con bicicletaLaura Nussbaum traslada sus pertenencias a un terreno más alto desde un campamento para personas sin hogar en Bannon Island a lo largo del río Sacramento el 4 de enero. Fotografía: Gary Coronado/Los Ángeles Times/Getty Images

La inundación coronó un año de azotes climáticos brutales y sin precedentes en Sacramento. Unos meses antes, estos restos de árboles habían ayudado a la ciudad a refrescarse durante una ola de calor opresivo en septiembre, cuando las temperaturas alcanzaron un máximo histórico de 116F.

Las tormentas generaron un nuevo récord de la mayor cantidad de días lluviosos consecutivos, solo un año después de que la ciudad marcara su tramo más largo de días secos y experimentara el noviembre más seco registrado en 2022.

«Si me hubieran preguntado hace seis meses, habría dicho que las cosas estaban tan secas aquí que incluso el asfalto de las calles pedía agua», dijo Matt Robinson, oficial de información pública del condado. «Pero las cosas están cambiando», agregó, mirando el río Sacramento inundado que había engullido las escaleras y los caminos a lo largo de los bordes del distrito histórico de la ciudad.

En el futuro, es probable que la pieza hidrológica regrese una vez más. Los modelos climáticos muestran que se esperan más cambios entre los extremos a medida que el mundo se calienta.

El calor permite que la atmósfera retenga más agua: un 4 % más por cada grado Fahrenheit que se calienta el aire. El calor también elimina la humedad de los jardines, secándolos más rápidamente. La sequedad ayuda a producir más calor y el ciclo continúa. Los ríos atmosféricos, como los que ahora atraviesan California, son una característica natural del sistema meteorológico del estado, pero están sobrealimentados.

Este conjunto de tormentas destructivas es exactamente lo que predijeron los modelos de cambio climático, dijo el Dr. Marty Ralph, director del Centro para el clima occidental y los extremos del agua e investigador de la Institución Scripps de Oceanografía. «Este patrón es consistente: pasamos de una sequía muy profunda a una situación de inundación».

Si bien las lluvias han puesto al estado en una mejor posición para capear la sequía, acechan nuevos peligros. Los pastos sembrados por estas tormentas podrían convertirse en combustible para futuros incendios cuando el clima se caliente y se seque. Los recursos hídricos siguen siendo escasos en el oeste, ya que cuencas como el poderoso río Colorado, una fuente importante para las granjas y ciudades de California, siguen en riesgo.

Los desastres divergentes también crearon complicaciones después de que las comunidades, los funcionarios y los residentes que se preparaban para otro invierno seco tuvieran que cambiar rápidamente la preparación y la planificación. Las carreteras que no se cerraban con la suficiente rapidez se volvían peligrosas para los conductores desprevenidos y se producía confusión sobre cómo escapar de las crecientes aguas.

Brutal cifra de personas sin hogar

En todo California, quizás ningún grupo haya sido más afectado que las personas sin hogar. Unas 170.000 personas en todo el estado no tienen hogar y la mayoría de ellas duermen al aire libre, se congregan en tiendas de campaña u otras estructuras improvisadas o en automóviles y vehículos recreativos que hacen que las personas sean especialmente vulnerables a los extremos climáticos.

Reyes posa con una maletaVictoria Reyes, amiga de Rebekah Ann Rohde. Fotografía: Gabrielle Canon/The Guardian

En la ciudad de Sacramento, la comunidad de un campamento está de luto por la pérdida de uno de los suyos, Rebekah Ann Rohde, quien murió al caer un árbol. «Ella era mi mejor amiga», dijo Victoria Reyes sobre Rohde, quien compartió con ella más que la tierra fangosa a lo largo del American River. “Me dio su abrigo cuando tenía frío. Cada vez que quería algo para comer, ella me lo daba”, dijo Reyes-Mendez. «Realmente la extrañaré».

Reyes pidió ayuda mientras otros miembros de la pequeña comunidad sacaban a Rohde de debajo del gran baúl que se partió en su tienda. Rohde murió en el hospital a causa de sus heridas. «No pudimos salvarle la vida, pero lo intentamos». Reyes dijo.

Ella y otros se preparan para otra noche fría empapando la ropa mojada debajo de las ramas que se balancean, lo que se vuelve aún más siniestro por la próxima serie de tormentas que se avecinan. “Ese árbol podría haberme golpeado y matado”, dijo Reyes, envolviéndose más apretadamente con un abrigo grande. Ella afirma que no se advirtió a la comunidad que el clima se volvería peligroso y que tiene miedo de morir congelada. «Alguien tiene que hacer algo», dijo. «Va a llover de nuevo».

Robinson, el portavoz del condado, espera que estas tormentas puedan, al menos, servir como lecciones para el próximo asedio. Fue malo, pero podría haber sido mucho peor, dice.

Todavía hay tiempo para fortalecer la infraestructura y educar al público para que otros estén listos para el próximo gran cambio de condiciones. Requerirá dinero y enfoque, dos cosas que son cada vez más escasas a medida que otros desastres se convierten en distracciones fáciles. Prepararse y adaptarse juntos es un acto de equilibrio difícil pero esencial. El cambio de la sequía a las lluvias ha sido severo esta vez y será igual de severo cuando regrese la habitación.

«En algún momento, vamos a tener este episodio nuevamente», dijo. «Tenemos que mantener eso en la mente de todos».

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