‘Alas como cáscaras de huevo rotas’: Richard Branson se enfrenta a la agitación por la seguridad de los vuelos espaciales | Virgo galáctico

En una cuenca desértica en Nuevo México, Richard Branson espera que se haga historia a finales de este año con el lanzamiento de los primeros vuelos comerciales de Virgin Galactic al borde del espacio, con boletos que cuestan alrededor de $ 450,000 (370,000 £) cada uno.

Es un calendario ambicioso para lanzar la «primera nave espacial comercial del mundo» en Spaceport America, a pesar de que ya tiene más de una década de retraso.

Pero despegar será uno de los mayores desafíos de la carrera de Branson. La empresa ya enfrenta críticas por la seguridad y la eficiencia de sus operaciones en varios juicios en los Estados Unidos.

Branson inicialmente esperaba enviar 50.000 astronautas al espacio para 2019, pero el proyecto se ha visto afectado por accidentes, retrasos y desastres. Un piloto murió y otro resultó herido cuando el primer transbordador SpaceShipTwo de Virgin Galactic, VSS Enterprise, se estrelló en el desierto de California en octubre de 2014.

Los vehículos activos de la compañía, el avión de transporte VMS Eve y VSS Unity, el segundo SpaceShipTwo, no han volado desde el viaje de Branson a los confines del espacio en julio de 2021, mientras que el precio de las acciones se redujo de más de $ 55 en su punto máximo a alrededor de $ 5 .

Virgin Galactic se fundó en 2004 e inicialmente se esperaba que los astronautas que pagaban volaran en misiones para 2007. Desde entonces, la fecha de lanzamiento de los servicios comerciales se retrasó. La compañía comenzó a cotizar en la Bolsa de Valores de Nueva York en octubre de 2019. Dijo en ese momento que planeaba lanzar su servicio de negociación en 2020, para conmemorar el 70 cumpleaños de Branson.

Algunos inversionistas ahora están tomando acciones legales contra Virgin Galactic luego de una serie de demoras, alegando que las supuestas fallas de la nave no fueron reveladas adecuadamente. Alegan que Eve y Unity eran prototipos y no fueron diseñados para viajes espaciales regulares, y afirman que sus afirmaciones están respaldadas por documentos internos de la empresa.

En una de las presentaciones presentadas en diciembre de 2021 por Mark Kusnier y otros inversionistas, la denuncia dice: “Unity y Eve eran tan inestables que cada robo podría ser el último. Aparecieron grietas en las alas de Eve después de cada vuelo, y algunas quedaron sin reparar, tanto que un empleado de Virgin Galactic dijo que las alas parecían telarañas o cáscaras de huevo rotas.

Los inversionistas también afirman que algunas interrupciones o problemas técnicos durante los vuelos no se informaron adecuadamente, lo que permitió a Branson y otros vender acciones a precios «inflados artificialmente». Virgin Galactic dijo que siempre reveló correctamente los problemas de seguridad y diseño.

Richard Branson frente a la Bolsa de Valores de Nueva York antes de que Virgin Galactic cotizara en octubre de 2019.Richard Branson fuera de la Bolsa de Valores de Nueva York antes de que Virgin Galactic cotizara en octubre de 2019. Fotografía: Brendan McDermid/Reuters

En el caso presentado por Kusnier, se alega que uno de los estabilizadores horizontales del transbordador Unity «explotó como una bolsa de papas fritas» durante un vuelo de prueba en febrero de 2019, y que durante el vuelo de Branson al borde del espacio en julio de 2021, el transbordador se desvió. de su zona de planeo, poniendo en peligro la vida de los astronautas.

Virgin Galactic había descrito el vuelo de Branson como «perfecto». Sin embargo, un artículo del New Yorker de septiembre de 2021 reveló que el transbordador se había desviado de su curso.

Una jueza del Tribunal de Distrito de EE. UU. en Nueva York, Allyne Ross, encontró en noviembre que ciertas declaraciones de Virgin Galactic con respecto a los vuelos de febrero de 2019 y julio de 2021 eran «materialmente engañosas», según las afirmaciones de los demandantes.

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El juez dijo: “Creo que Branson tuvo un motivo y una oportunidad con respecto a las declaraciones sobre el éxito de su vuelo de prueba del 11 de julio de 2021… Branson vendió más de 10 millones de acciones por un ingreso total de casi $300 millones en agosto de 2021, solo unas semanas antes se reveló públicamente que Unity se había desviado de su cono de aterrizaje y estaba en peligro de un aterrizaje forzoso.

Durante el período cubierto por la demanda de Kusnier, de julio de 2019 a octubre de 2021, Branson vendió acciones de Virgin Galactic por un valor aproximado de $892 millones, según documentos judiciales. Branson dijo que las ventas de acciones proporcionaron fondos vitales para la aerolínea que fundó, Virgin Atlantic.

Virgin Galactic está defendiendo enérgicamente las demandas, y Branson dijo que se concentra en brindar el servicio espacial comercial a los clientes que han reservado boletos. Ya se han registrado unas 900 personas.

Tanto Eve como Unity pasaron por un programa de «actualización» para mejorar el rendimiento y la «capacidad de vuelo» del vehículo, dice Virgin Galactic. La compañía tiene como objetivo realizar vuelos de prueba de Eve este mes, luego Unity.

El primer lanzamiento comercial de pasajeros llevará un equipo de investigación de la Fuerza Aérea Italiana, al que seguirán hasta seis pasajeros que pagan y vuelan mensualmente. La compañía también está desarrollando una nueva generación de naves espaciales llamada clase Delta, que estará diseñada para volar semanalmente.

Virgin Galactic dijo la semana pasada que no comentaría sobre litigios pendientes, pero confirmó que su servicio comercial se lanzaría a finales de este año.

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